Ross Gittins: el problema oculto de la inflación en Australia

En cuanto a la distinción cíclico-versus-estructural, es relevante porque, como Lowe nunca se cansa de recordarnos, la política monetaria sólo es capaz de abordar problemas cíclicos. Su función es suavizar los altibajos de la demanda a medida que la economía se mueve a través del ciclo económico.

Pero aquí está el problema:

En particular, los empleados y sus sindicatos ahora tienen menos poder para insistir en aumentos salariales suficientes para mantenerse al día con los aumentos de precios que la última vez que tuvimos un gran problema de inflación. Pero las grandes empresas ahora tienen más poder para subir sus precios.

Crédito:Ilustración: Matt Davidson

En parte porque la globalización ha trasladado gran parte de la fabricación de las economías avanzadas con salarios altos a China y otras economías con salarios bajos, y en parte debido a la descentralización y la desregulación de la fijación de salarios y la disminución de la afiliación sindical, la mayoría de los trabajadores tienen que aceptar cualquier cosa. aumento de sueldo inadecuado que su director ejecutivo (o primer ministro) decide darles.

Esta es la razón por la cual toda la preocupación acerca de que las expectativas de inflación se “desanclen” es tan tonta. Las empresas tienen el poder de actuar de acuerdo con sus expectativas de una mayor inflación, pero los trabajadores ya no lo hacen.

Esta es la razón por la cual la tasa de desempleo puede caer muy por debajo de lo que los economistas, utilizando datos que se remontan a décadas, estiman que es la NAIRU (tasa de desempleo que no acelera la inflación). sin que aceleración de la inflación salarial.

En los mercados concentrados, las empresas también pueden ver fácilmente los efectos sobre sus pocos competidores, y pueden observar y seguir el comportamiento de los demás. Confían en que ninguno romperá filas en las subidas de precios porque hay beneficios para todos.

Al pensar en la inflación, los macroeconomistas, incluido Lowe, sospecho, a menudo asumen que nuestros mercados son competitivos y que los mercados de todos los bienes y servicios son igualmente competitivos.

Pero como ha escrito Rod Sims, ex presidente de la Comisión Australiana de Competencia y Consumidores, y ahora profesor de la Universidad Nacional de Australia, los mercados en Australia generalmente están lejos de ser muy competitivos.

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“Muchos sectores… están dominados por unas pocas empresas: piense en cerveza, comestibles, venta minorista de energía y telecomunicaciones, recursos, elementos de la economía digital, banca y muchos otros”, dice Sims.

“Esto significa que las empresas dominantes tienen cierto grado de poder de mercado. Es decir, pueden establecer precios a niveles más altos sabiendo que es poco probable que los competidores los rebajen y les quiten participación de mercado.

“Cuando hay una alta inflación, las empresas dominantes a menudo se dan cuenta de que pueden aumentar los precios por encima de cualquier aumento de costos porque los consumidores lo aceptarán más. A menudo lo harán sutilmente con el tiempo”.

En los mercados concentrados, las empresas también pueden ver fácilmente los efectos sobre sus pocos competidores, y pueden observar y seguir el comportamiento de los demás. Confían en que ninguno romperá filas en las subidas de precios porque hay beneficios para todos.

Las empresas con poder de mercado y de fijación de precios también tienen menos probabilidades de restringir los precios en respuesta a las subidas de tipos de interés, dice Sims. Esto se debe a que no es la competencia, sino el comportamiento de la empresa dominante lo que impulsa las decisiones de fijación de precios.

Además, el poder de mercado suele estar asociado con una capacidad de producción reducida. ¿Con qué frecuencia vemos reducciones en la capacidad combinada luego de la fusión de dos competidores? Cuando aumenta la demanda, hay menos capacidad disponible para atenderla, por lo que vemos que los precios aumentan más de lo que habrían subido de otro modo.

Las tasas de interés solo pueden hacer mucho para luchar contra la inflación.

Las tasas de interés solo pueden hacer mucho para luchar contra la inflación. Crédito:Luis Douvis

Lo que todo esto significa es que las tasas de interés pueden tardar más en funcionar para frenar la inflación, por lo que es posible que se necesite paciencia en lugar de aumentos adicionales. Y, dice Sims, podría haber un papel para exponer públicamente los altos márgenes, para ejercer presión para reducirlos.

Otro punto que señala es que esta inflación se debe en gran medida a los choques de precios en las industrias clave y altamente reguladas del gas y la electricidad. En estos casos, la mejor respuesta es hacer su regulación más antiinflacionario, no solo aumentar aún más las tasas de interés.

Las reformas microeconómicas del gobierno de Hawke-Keating han hecho que nuestra economía sea mucho menos propensa a la inflación de lo que era en los días en que la inflación era un problema importante por última vez.

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Mientras tanto, sin embargo, hemos permitido que crezca el poder de fijación de precios de las grandes empresas a medida que los sucesivos gobiernos de ambos colores han resistido la presión de personas como Sims para endurecer nuestra ley de fusiones, y los gobiernos estatales han maximizado el precio de venta de sus negocios de electricidad vendiéndolos. a los intereses empresariales que intentan convertir el mercado eléctrico nacional en un oligopolio integrado verticalmente de tres empresas. Bien hecho muchachos.

Ross Gittins es el editor de economía

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