Se ha leído una carta sellada durante siglos, sin siquiera abrirla

Utilizando algoritmos informáticos y un escáner de rayos X diseñado para la investigación dental, un equipo internacional de investigadores ha descubierto los secretos de una carta bien doblada y sellada desde 1697, sin abrirla.

El “despliegue virtual” de la carta, la culminación de un proyecto de cuatro años descrito en un artículo publicado el martes en la revista Nature Communications, apunta a una nueva línea de investigación histórica sobre la práctica centenaria del bloqueo de letras. Ese es el término utilizado para describir el uso de pliegues tipo origami para ocultar el contenido de las cartas antes de que los sobres se generalizaran a mediados del siglo XIX.

“Este es un sueño hecho realidad en el campo de la conservación”, dijo Jana Dambrogio, conservadora de la biblioteca de investigación del Instituto de Tecnología de Massachusetts y una de las 11 autoras del artículo.

Una carta sin abrir de la colección Brienne.


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Sonido y visión La Haya, Países Bajos.

Los expertos dicen que la técnica utilizada para revelar el texto de la carta, que incluye un tipo de imagen llamada microtomografía de rayos X, también podría tener aplicaciones en la salud y la ingeniería.

Los bloqueos de letras variaban en complejidad dependiendo de la experiencia del remitente y del receptor y de qué tan evidentes deseaban que fueran sus mensajes durante el tránsito. Algunos involucraron docenas de pliegues, lo que resultó en paquetes del tamaño de cartas de juego.

Los historiadores están ansiosos por leer estas cartas debido a los conocimientos que pueden ofrecer sobre la vida de la gente común en la Europa del siglo XVII. “Es lo más cercano que estamos a una muestra aleatoria” de cartas de este período, dijo la historiadora de Virginia Tech Rachel Midura, que no participó en la investigación. Las cartas que sobreviven de ese período eran típicamente las escritas por élites educadas, dijo.

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Hasta ahora, la forma estándar de leer una carta bloqueada requería desplegarla físicamente, alterando los intrincados pliegues y potencialmente dañando el papel como resultado de quitar el lacre y cortar el papel.

La carta que los investigadores finalmente leyeron estaba asegurada por ocho pliegues y era una de los cientos de cartas sin abrir de la Colección Brienne, un raro escondite de mensajes no entregados de hace 300 años dentro del baúl de un administrador de correos europeo adquirido por un museo en los Países Bajos en 1926.

Escrita en francés y fechada el 31 de julio de 1697, se reveló que la carta era una solicitud de un hombre llamado Jacques Sennacques de un certificado de defunción. “Es importante para mí tener este extracto”, dijo en el mensaje de 200 palabras, que estaba dirigido a Pierre le Pers, un comerciante de los Países Bajos.

Los investigadores utilizaron un proceso de varios pasos para leer la carta sin abrir. Primero, hicieron un escaneo en 3-D usando un escáner de rayos X desarrollado originalmente por el instituto dental de la Universidad Queen Mary de Londres. Luego emplearon un algoritmo informático para revelar las capas individuales de papel y un software que mostraba en una pantalla cómo se vería la carta si se hubiera desplegado físicamente.

La imagen resultante se parecía a una fotografía del mensaje, con la mayor parte del texto legible, dijo Amanda Ghassaei, ingeniera de software en San Francisco y autora del artículo.

El baúl de la Colección Brienne, que contiene unas 2.600 cartas sin entregar enviadas desde varios lugares de Europa a La Haya, en los Países Bajos, entre 1689 y 1706. Cerca de 600 de las cartas nunca se han abierto.


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Desbloqueo del grupo de investigación de historia

La investigación se basa en un trabajo que comenzó en 2015 en la Universidad de Kentucky en Lexington, en el que se utilizó una técnica similar para reconstruir digitalmente un antiguo pergamino hebreo que había sido dañado en un incendio. La investigación sobre el bloqueo de letras fue financiada por organizaciones como MIT Libraries, la división de investigación de la empresa de software informático Adobe. Cía.

y el Seaver Institute, una fundación privada en Los Ángeles.

Los expertos dicen que la microtomografía de rayos X y el proceso de despliegue algorítmico podrían usarse para monitorear la salud ósea en personas con osteoporosis, lo que permite a los médicos mapear cuidadosamente las capas de hueso para identificar áreas de preocupación. “En este momento, no se obtiene esa precisión”, dijo William Brent Seales, un científico informático de la Universidad de Kentucky que trabajó en la investigación del pergamino hebreo y se desempeñó como revisor del nuevo artículo.

La técnica también podría usarse para verificar si hay defectos en los paracaídas no desplegados y otros artículos doblados, dijo Karen Panetta, ingeniera informática de la Escuela de Ingeniería de la Universidad de Tufts y miembro del Instituto de Ingenieros Eléctricos y Electrónicos, que no participó en la investigación. .

“Creo que apenas arañaron la superficie del potencial del método”, dijo.

Escribir a Sara Castellanos en [email protected]

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