Sin torneo de la NCAA, pero muchos recuerdos para los mejores equipos de D3

El 3 de febrero, el equipo de baloncesto femenino de Hope College en el oeste de Michigan venció a Trine por su 34ª victoria consecutiva, y luego se enteró de la mala noticia. La NCAA había cancelado los campeonatos de invierno en la División III, incluido el baloncesto masculino y femenino.

Por segunda temporada consecutiva, Flying Dutch no tendría la oportunidad de competir por un título nacional.

“Celebramos la victoria, pero luego tuve que anunciarle al equipo que tenía una mala noticia que compartir, que el torneo fue cancelado nuevamente”, dijo el entrenador de Hope, Brian Morehouse. “Ese fue el vestuario más difícil en el que he estado en mis 25 años como entrenador en jefe”.

Para gran parte del baloncesto universitario, este marzo ha representado un paso hacia la normalidad. Los torneos masculinos y femeninos de la División I han llegado a la Final Four, y la División II coronó a sus campeones recientemente. En la División III, sin embargo, los mejores equipos se quedaron sin sus torneos nacionales.

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Entendieron que todavía les quedaba mucho por jugar.

Hope extendió su racha ganadora a un récord escolar de 45 juegos y terminó una segunda temporada consecutiva invicta, un logro notable con o sin un título nacional.

Randolph-Macon, el equipo masculino mejor clasificado, también quedó invicto, y después de que terminó su torneo de conferencia, los Yellow Jackets recibieron a Trine en un juego final que enfrentó al No. 1 contra el No. 2 de la encuesta de D3hoops.com. Randolph-Macon ganó 69-55.

“Definitivamente no estamos reclamando un campeonato (nacional) no oficial, porque tengo demasiado respeto por todos los entrenadores, programas y equipos que ni siquiera tuvieron la oportunidad de jugar”, dijo el entrenador de Randolph-Macon, Josh Merkel. . “Lo que es, jugamos un juego significativo y relevante, y jugamos bien, y fue una gran experiencia”.

Las mujeres Hope estaban en medio de su Torneo de la NCAA el año pasado cuando el resto de la postemporada se suspendió debido a la pandemia. Fue una sacudida tan grande que Morehouse recuerda el momento exacto: el 12 de marzo de 2020 a las 4:21 p.m.

El golpe en el estómago de este año llegó antes. La NCAA, citando números bajos de participación entre las escuelas miembros, anunció a principios de febrero que los campeonatos de invierno de la División III fueron cancelados. Los deportes afectados fueron el baloncesto, la natación y el buceo, la pista y el campo bajo techo, el hockey sobre hielo y la lucha libre.

Según las cifras publicadas entonces en NCAA.com, los niveles de participación eran del 46,2% en el baloncesto femenino y del 48,6% en el baloncesto masculino, muy por debajo del umbral del 60% para la celebración de un campeonato nacional.

Morehouse dijo que su equipo podría haber optado por salirse del resto de la temporada, pero decidió seguir jugando.

“Muchas chicas decían: ‘La práctica es la mejor dos o tres horas de mi día, porque puedo venir y estar con la gente que amo y practicar un deporte que amo'”, dijo el escolta Kenedy Schoonveld. “No podíamos imaginarnos simplemente, como, haber terminado”.

Hope terminó 16-0 y terminó en la cima de la encuesta de D3hoops.com por segunda temporada consecutiva. Uno de los momentos más notables de este año llegó el día de senior contra Kalamazoo College. Morehouse honró a sus seniors al iniciar los nueve en ese juego, aceptando una falta técnica por tener tantos jugadores en la cancha. No le costó exactamente a Flying Dutch, que ganó 101-37.

“Hemos pasado por el escurridor con COVID estos últimos dos años, por lo que poder salir y hacer eso juntos fue algo realmente especial y genial para nosotros”, dijo Schoonveld.

Morehouse le dio crédito al presidente de su escuela por haber invertido dinero para las pruebas, que describió como similar a lo que tendrían el estado de Michigan u otros programas de la División I. En Randolph-Macon, se suponía que los jugadores debían usar máscaras mientras practicaban, con algunas situaciones exentas.

“El tiempo que podían dejar caer las máscaras era 5 contra 5, cada vez que íbamos a toda velocidad, pero también teníamos que limitar los grupos y cuánto tiempo lo hacíamos, por si acaso los seguíamos”, dijo Merkel.

Merkel dijo que después de la cancelación del torneo de la NCAA del año pasado, su equipo estaba un poco más preparado para un anuncio similar esta temporada. Los Yellow Jackets aún podrían concentrarse en competir en la Conferencia Atlética de Old Dominion.

El problema más inmediato fue que el atletismo Randolph-Macon se detuvo debido a los protocolos de virus de la escuela. Los Yellow Jackets no jugaron del 3 al 23 de febrero.

Después de regresar, Randolph-Macon se mantuvo invicto y los Yellow Jackets ganaron el Torneo ODAC el 11 de marzo. Tres días después, tuvieron su enfrentamiento con Trine.

Randolph-Macon en realidad había estado en conversaciones con Yeshiva sobre la creación de un juego, pero Randolph-Macon está cerca de Richmond, Virginia, y Yeshiva está en Nueva York, por lo que viajar fue un problema.

Luego, el entrenador de Trine, Brooks Miller, se acercó con una idea similar: un enfrentamiento entre el No. 1 Randolph-Macon y el No. 2 Trine. El equipo de Miller finalmente hizo el viaje de Indiana a Virginia y jugó el juego, que ganaron los Yellow Jackets.

“Aquí es donde obtienen todo el crédito”, dijo Merkel. “Odio incluso que las encuestas los hayan bajado al sexto lugar como lo hicieron, porque merecen mucho más crédito del que obtienen por ser valientes, subirse a un autobús, hacer un viaje de 10 horas para venir a jugar contra un equipo que no solo es bueno , pero también en casa “.

No era lo mismo que jugar por un título real de la NCAA y, claro, fue un poco decepcionante. Aún así, los Yellow Jackets pueden apreciar lo que lograron.

“Lo más difícil para mí, lo sé para los muchachos de nuestro equipo que son fanáticos y aman la competencia, es simplemente: han pasado dos años en los que nuestra temporada terminó con una victoria y, por lo general, no termina con una victoria a menos que tienes el grande “, dijo Buzz Anthony, un guardia de Randolph-Macon. “Ha sido bueno intentar unirnos y encontrar diferentes formas de motivar y amar el proceso”.

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