Solo un programa de habilidades a gran escala puede proteger contra las consecuencias de Covid | Ciencias económicas

KEynes comparó la economía con una cuerda que, en las recesiones, no se podía empujar. Una mejor metáfora económica ahora es que es como una pieza elástica. Si se estira demasiado, la economía se distiende permanentemente, lo que se denomina histéresis.

El estiramiento de la elástica de la economía en la primera mitad del año pasado hizo que la actividad cayera entre un 10% y un 25% en todo el mundo. Hay muy pocos precedentes históricos de que la economía se haya estirado tan lejos y tan rápido.

Más de 100 millones de personas perdieron sus trabajos en todo el mundo, según la Oficina Internacional del Trabajo. Muchos más, quizás alrededor de mil millones, vieron caer sus ingresos. Una economía sobrecargada llevó, naturalmente, a unas finanzas sobrecargadas para cientos de millones de personas en todo el mundo y al menos 10 millones de personas en todo el Reino Unido.

La respuesta política a estos eventos ha sido tan dramática, en escala y velocidad, como el colapso de la actividad y el empleo. Los bancos centrales a nivel mundial recortaron rápidamente las tasas de interés a corto plazo a alrededor de cero y proporcionaron $ 6 billones adicionales (£ 4,4 billones) (y contando) de flexibilización cuantitativa (QE) para mantener bajos los costos de endeudamiento.

En el Reino Unido, el comité de política monetaria (MPC) del Banco de Inglaterra ha anunciado más QE en los últimos 12 meses (alrededor de £ 450 mil millones) que en los 12 años anteriores.

Sin embargo, a diferencia de hace 12 años, esta medicina monetaria también se ha complementado con una dosis masiva de apoyo fiscal. En muchos casos, eso ha representado entre el 10% y el 30% del PIB de un país determinado. En combinación, es poco probable que alguna vez haya habido una respuesta de política macroeconómica (fiscal y monetaria) global combinada más amplia. Y no es difícil ver por qué.

Se ha necesitado una demostración abrumadora de la solidez de las políticas para proteger la demanda y los empleos de los efectos a corto plazo de la crisis de Covid, y no solo de esos efectos a corto plazo.

Al menos tan importante desde una perspectiva política fue el deseo de evitar cualquier impacto a corto plazo en la demanda y el empleo que dañara el potencial de oferta de la economía a mediano plazo (la producción y los ingresos que puede generar cuando opera a plena capacidad).

La experiencia en el Reino Unido y en otros lugares durante la década de 1980 ilustró el daño duradero que las grandes recesiones pueden infligir al potencial de la economía.

Si la planta y la maquinaria permanecen inactivas durante demasiado tiempo, su utilidad se deprecia y con ella el crecimiento potencial de la economía. Y si los trabajadores pierden su trabajo y no pueden encontrar uno nuevo, sus habilidades y experiencia también se depreciarán, lo que dañará aún más las perspectivas de crecimiento de la economía.

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Una vez que la recesión de principios de la década de 1980 llevó el desempleo en el Reino Unido de 1,4 millones a más de 3 millones, se necesitaron 25 años para devolverlo a los niveles anteriores a la recesión. Los economistas incluso tomaron prestada la palabra “histéresis” de los físicos para describir este fenómeno. El efecto cicatrizante de esa experiencia, financiera y psicológicamente, ha moldeado las políticas públicas de manera importante en el período desde entonces.

En el momento de la crisis financiera mundial, el apoyo a la política macroeconómica era amplio y se concentraba al principio para respaldar el empleo y la demanda y evitar que se extendiera demasiado la elasticidad de la economía.

Ese libro de jugadas de política se ha seguido nuevamente, a una velocidad aún mayor y en una escala aún mayor, durante la crisis de Covid. Sin él, el desempleo en el Reino Unido podría ser hasta 2 millones más alto de lo que es ahora y las cicatrices a largo plazo en los medios de vida habrían sido mucho mayores.

Sin embargo, incluso con este apoyo político excepcional, los cambios en el comportamiento y los modelos comerciales como resultado de la crisis de Covid significan que, lamentablemente, algunos puestos de trabajo no volverán. Brindar a los trabajadores desplazados las habilidades que necesitan para volver a ingresar al lugar de trabajo y prosperar en él será clave para evitar que quede una cicatriz económica a largo plazo.

Incluso antes de que estallara la crisis de Covid, alrededor de 10 millones de trabajadores en todo el Reino Unido enfrentaban un desajuste entre sus habilidades y los requisitos de su trabajo. La crisis de Covid se ha sumado a esos desajustes de habilidades, afectando más a los jóvenes, a los menos experimentados y a los que tienen menos habilidades.

Esta actualización de habilidades debería ser más fácil que en la década de 1980. En aquel entonces, la economía pasaba de la manufactura a los servicios. Dado que muchas de estas habilidades no se pueden transferir fácilmente, esto hizo que el proceso de reentrenamiento fuera difícil para muchos y aumentó el grado de histéresis en el mercado laboral.

Durante la crisis de Covid, son los empleos en el sector de servicios los que se han visto más afectados. Dado que las industrias del sector de servicios tienden a crecer con el tiempo y las habilidades son más fácilmente transferibles dentro de este sector, esto debería acortar y simplificar el proceso de reciclaje para los trabajadores desplazados y reducir el grado de histéresis.

No obstante, la escala del desafío de habilidades en el Reino Unido era enorme antes de Covid y es aún mayor ahora, particularmente entre los más jóvenes y menos capacitados. Esto significa que el riesgo de que los trabajadores se enfrenten a trabajos equivalentes a un Covid prolongado es considerable. Evitar esa dolencia económica crónica requerirá políticas estructurales, centradas en las habilidades, equivalentes en velocidad y escala a las políticas del lado de la demanda ya implementadas.

En el Reino Unido se ha proporcionado un útil anticipo de esas políticas, con nuevas iniciativas centradas en la formación profesional y el aprendizaje permanente. Pero estos deberán aumentar en escala y expandirse en alcance, para enfrentar el desafío de habilidades que enfrenta la economía del Reino Unido y limitar las cicatrices a largo plazo.

La respuesta de la política macroeconómica hasta ahora, a gran escala, con paso seguro y anticipada, ha reducido significativamente el riesgo de histéresis. Pero la única forma de inmunizarse contra el Covid económico a largo plazo será a través de un programa de habilidades a gran escala, seguro y adelantado.

Andy Haldane es el economista jefe del Banco de Inglaterra.

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