Starliner CST-100 de Boeing se lanza con éxito • –

Dos años y medio después de su primer lanzamiento desastroso, Boeing ha vuelto a disparar su cápsula CST-100 Starliner en la Estación Espacial Internacional.

Esta vez pareció ir bien, se lanzó a las 18:54 ET desde el Space Launch Complex 41 en Cabo Cañaveral. El motor principal RD-180 y los propulsores de cohetes sólidos gemelos del Atlas V funcionaron según lo planeado antes de que Starliner fuera empujado a una velocidad casi orbital por la etapa superior Centaur.

Después de la separación del Centaur, Starliner encendió sus propios propulsores para la inserción orbital y está en camino a la ISS. El acoplamiento está programado para hoy aproximadamente a las 19:10 ET (23:10 UTC).

Si bien Boeing se apresuró a notar que el temporizador de tiempo transcurrido de la misión (MET) de la nave espacial estaba funcionando correctamente esta vez, no todo se está comportando como se esperaba. Durante una sesión informativa posterior al lanzamiento, los funcionarios admitieron que dos de los 12 propulsores no funcionan. Uno se apagó casi de inmediato y otro se detuvo segundos después. La nave espacial cambió a un tercer propulsor, que funcionó como se esperaba.

Los propulsores son necesarios para maniobrar y salir de órbita al final de la misión. Los funcionarios confirmaron que tener 10 de 12 en funcionamiento significaba que la misión podría continuar. Sin tripulación para este segundo vuelo de prueba, Starliner lleva más de 500 libras de suministros a la ISS y regresará con 600 libras el 25 de mayo.

Ha sido un viaje largo y tortuoso para Calamity Capsule de Boeing. El primer lanzamiento, a fines de 2019, terminó con Starliner sin causar problemas a la ISS gracias a un error de tiempo que provocó que la nave espacial quemara su control de actitud mucho antes de llegar al puesto avanzado. La cápsula regresó a la Tierra bastante antes de lo planeado.

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La inevitable investigación encontró un catálogo de errores, y la NASA usó las temibles palabras “pérdida de vehículo” en su evaluación de lo que podría haber sucedido si los ingenieros en tierra no hubieran actuado para salvar la nave espacial.

Con tantos problemas descubiertos (incluido el descubrimiento de que Boeing no se había molestado en realizar pruebas de extremo a extremo), y teniendo en cuenta que no se pudo llegar a la ISS, se tomó la decisión de repetir la prueba de vuelo orbital (OFT).

No salió bien.

El vuelo se esperaba el año pasado, pero solo llegó hasta la plataforma de lanzamiento antes de que las válvulas en el módulo de servicio de la nave espacial hicieran necesario un viaje de regreso a la fábrica, llevando la misión hasta 2022.

Suponiendo que la misión sea un éxito, el siguiente paso será meter a los astronautas en la cápsula para la prueba de vuelo tripulado (CFT). Tanto las misiones Starliner actuales como las anteriores no estaban tripuladas. Existe la posibilidad de que la primera tripulación de Starliner vuele más adelante en 2022, bastante por detrás del debut tripulado de su rival SpaceX en 2020.®

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