Sue Mingus, quien defendió el legado de jazz de su esposo, muere a los 92 años

Sue Mingus, quien fundó conjuntos de jazz, publicó libros de música y produjo álbumes nominados al Grammy como parte de una decidida campaña de cuatro décadas para promover el legado de su difunto esposo, el brillante y mercurial compositor, director de orquesta y virtuoso del contrabajo Charles Mingus, falleció. 24 de septiembre en un hospital de Manhattan. Ella tenía 92 años.

Su muerte fue confirmada por su hijo, Roberto Ungaro, quien dijo que su salud había empeorado, pero no dio una causa específica. Murió 15 años después de su hermano Richard A. Graham, uno de los fundadores de la Organización Nacional de Mujeres y miembro inaugural de la Comisión Federal de Igualdad de Oportunidades en el Empleo.

Una ex debutante del medio oeste que se rebeló contra su educación convencional (sus amigos incluían al poeta Allen Ginsberg y al crítico literario Harold Bloom), la Sra. Mingus a menudo minimizaba el impacto de sus años defendiendo la música y la imagen de su esposo. “La música de Charles es la música de Charles”, le dijo a The Washington Post en 1999, dos décadas después de que él muriera de un ataque al corazón a los 56 años. “Puede que haya acelerado el proceso”, continuó, refiriéndose a un compositor cuyas canciones fueron grabadas. por artistas como Leonard Cohen, Joni Mitchell y Keith Richards, “pero eso es todo”.

Sin embargo, para muchos historiadores y músicos del jazz, ella desempeñó un papel crucial en la configuración del legado de su esposo, cuya música combinaba el blues tradicional y el gospel con armonías complejas, melodías libres y un amor permanente por la improvisación colectiva. Su popularidad subió y bajó durante su vida mientras luchaba contra la depresión, alienaba al público y a sus colaboradores con sus ataques de ira y luchaba contra la esclerosis lateral amiotrófica, también conocida como la enfermedad de Lou Gehrig.

“Si no hubiera sido por Sue Mingus, su música no sería tan reverenciada como lo es hoy”, dijo una vez el periodista y crítico Nat Hentoff a The Post. “Lo que ha hecho es mantener viva la música de Mingus, literalmente”.

Como dijo la Sra. Mingus, no sabía prácticamente nada de jazz cuando conoció a su esposo en 1964 mientras lo veía en un concierto por primera vez. Ella estaba actuando en una película clandestina dirigida por Robert Frank, “OK End Here”, que se suponía que contaría con una banda sonora del saxofonista Ornette Coleman. Un amigo que trabajaba en la película decidió introducirla en la escena del jazz de la ciudad y la llevó al Five Spot en el Bajo Manhattan, donde se sentó en el bar durante el intermedio y bebió un gin-tonic mientras miraba a Mingus comer solo en su mesa, “tan intensa y privada como un hombre santo meditando en su chakra”.

“Me gustó de inmediato”, escribió en “Tonight at Noon: A Love Story” (2002), un libro de memorias sobre su relación. “Me gustó su soledad en la habitación tumultuosa, su concentración en el enorme hueso de res que tenía a mano”.

Cuando Mingus se acercó a tomar una botella de vino, ella le preguntó si había visto a Coleman y luego le explicó que el músico estaba escribiendo música para una película en la que ella aparecía. “¿Estás en una película?” Charles respondió con sorpresa. “¿Con esos dientes?”

Pronto entablaron una relación. Después de unos años, recordó, fueron “casados” por Ginsberg, un budista que presidió una ceremonia improvisada cantando a la pareja durante más de una hora. Se casaron legalmente en 1975, fue el cuarto matrimonio de Charles y el segundo de la Sra. Mingus, esta vez por un juez de paz.

Para entonces, Charles había comenzado a colaborar con Changes, una revista de arte de Nueva York fundada por la Sra. Mingus, mientras ella reservaba sus giras y ayudaba con su editorial musical. Tras su muerte en 1979, viajó a la India y, a petición suya, esparció sus cenizas en el río Ganges. Cuando se organizó un concierto tributo en su honor ese mismo año, formó una banda llamada Mingus Dynasty, con músicos que habían tocado con él durante su vida, incluido el baterista Dannie Richmond y el trombonista Jimmy Knepper.

“No tenía idea de lo que estaba haciendo”, le dijo al New York Times en 2007, recordando que armó el conjunto llamando a los músicos que aparecían en la contraportada de sus álbumes. El grupo luego se presentó en festivales de jazz en todo el país y sirvió como modelo para conjuntos posteriores formados por la Sra. Mingus, incluida la Orquesta Mingus de 10 piezas.

En colaboración con el musicólogo Andrew Homzy y el compositor y director de orquesta Gunther Schuller, produjo el estreno en el Lincoln Center de 1989 de la monumental composición de Charles “Epitaph”, utilizando una partitura de 500 páginas y 15 libras que se localizó y unió después de su muerte. Luego, se eligieron músicos de Mingus Dynasty y la orquesta “Epitaph” para Mingus Big Band, un conjunto de 14 piezas que ella creó para garantizar que su música se interpretara con regularidad.

Para sorpresa de la Sra. Mingus, el grupo se convirtió en una institución de Nueva York, inicialmente tocando en conciertos semanales en Fez Under Time Cafe, un club nocturno donde los asientos a menudo estaban ocupados por veinteañeros nacidos después de la muerte de Charles. “Realmente no se puede explicar la popularidad”, le dijo al Times en 1994, tres años después de formar el grupo. “Pero creo que a Charles le harían cosquillas”.

Al igual que su esposo, la Sra. Mingus podría ser irritable con los músicos del grupo, burlándose de ellos a veces por tocar demasiado alto o tocar solos demasiado tiempo. Pero en general, “trataba a sus músicos como su familia extendida”, dijo su hijo en una entrevista telefónica, y recibió elogios de los críticos musicales por las alineaciones que reunió y los álbumes que produjo, incluido el ganador del Grammy de Mingus Big Band, “Live en Jazz Standard” (2010).

“Cuando alguien como Glenn Miller o Artie Shaw muere y un acompañante se hace cargo de la banda, se llama banda fantasma porque no es lo mismo”, dijo Hentoff a The Post en 1999. “Pero con Mingus Big Band, y yo No exagero, puedes sentir a Mingus. Es por Sue. Sabe qué músicos elegir, sabe quién entiende la música”.

La mayor de tres hijos, nació como Sue Graham en Chicago el 2 de abril de 1930. Creció en Milwaukee, donde sus padres llenaban el hogar de música clásica; su madre, ama de casa, tocaba el arpa, y su padre soñaba con ser cantante de ópera antes de trabajar como matemático e ingeniero.

La Sra. Mingus fue educada en escuelas para niñas y, después de graduarse de Smith College en 1952, se mudó a París para trabajar como periodista. Eventualmente consiguió un trabajo en Roma en la revista de a bordo de Pan Am y se casó con un escultor italiano, Alberto Ungaro, antes de regresar a Nueva York con su esposo en 1958. Se separaron después de unos años.

Después de la muerte de Charles Mingus, la Sra. Mingus ayudó a organizar sus documentos y donó sus archivos a la Biblioteca del Congreso. También publicó libros como “Charles Mingus: More Than a Fake Book” (1991), que incluía 55 de sus partituras originales; produjo un documental, “Charles Mingus: Triumph of the Underdog” (1998); e hizo campaña contra los contrabandistas que publicaban grabaciones pirateadas de los conciertos de su marido. En ocasiones, robó álbumes piratas de las tiendas de discos y finalmente lanzó su propia compañía de música, Revenge Records, para reeditar grabaciones de sus conciertos.

La Sra. Mingus inició una organización sin fines de lucro, Let My Children Hear Music, para promover sus esfuerzos educativos, que crecieron hasta incluir un festival anual y una competencia de jazz en la escuela secundaria. Este año, coincidiendo con el centenario del nacimiento de Mingus, el National Endowment for the Arts le otorgó su 2023 AB Spellman NEA Jazz Masters Fellowship for Jazz Advocacy.

Los sobrevivientes incluyen dos hijos de su primer matrimonio, Robert y Susanna Ungaro; cuatro nietos; y dos bisnietos. Su hijo la describió como “una bola de fuego” a la que “no le importaba lo que pensaran los demás”, y recordó que durante un tiempo la Sra. Mingus pasaba los veranos en los Hamptons en una vieja casa flotante que se hundió en un huracán y conducía a la playa “con un rastrillo de almejas sobresaliendo del techo corredizo” de su automóvil Bentley, que compró de segunda mano.

La Sra. Mingus continuó trabajando hasta hace cinco años, aunque había comenzado a ceder el control de los grupos de tributo de su esposo cuando tenía más de 70 años.

“La vergüenza es que finalmente aprendes todo, luego mueres”, le dijo al Times en 2007. Aún así, agregó: “Lo importante es que si me fuera hoy, todo esto sobreviviría”.

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