Todo lo que necesita saber sobre la poliomielitis en los EE. UU.

Una serie reciente de noticias relacionadas con la polio en los EE. UU. ha dejado al público preguntándose: ¿ha vuelto la polio? La respuesta corta es sí, pero un brote de alto perfil en el estado de Nueva York está relacionado con factores inusuales que no se aplican a la población en general. Las medidas para abordar los focos de vacunación contra la poliomielitis peligrosamente bajos en los EE. UU. podrían extinguir el brote y potencialmente restaurar el país a una condición libre de poliovirus.

Los expertos coinciden en que una población vacunada es la mejor defensa contra la poliomielitis, el nombre técnico de la enfermedad causada por el poliovirus, que en ocasiones puede provocar parálisis permanente. Afortunadamente, las tasas de vacunación contra la poliomielitis en los EE. UU. han superado el 90 por ciento en los últimos años, y la mayoría de los niños reciben tres dosis antes de los dos años, según lo recomendado por los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de los EE. UU. Un hombre en el condado de Rockland, Nueva York, es la única persona que ha desarrollado polio en los EE. UU. en casi una década.

Pero los trabajadores de salud pública detectaron posteriormente signos genéticos del virus en muestras de aguas residuales en la ciudad de Nueva York, así como en el condado de Rockland y otros tres condados del estado, lo que sugiere que otras personas en la región también pueden haber sido infectadas. En tres de los condados afectados, las tasas de vacunación contra la poliomielitis rondan el 60 por ciento, lo que deja vulnerables a los residentes no vacunados. Y muchas personas infectadas con el virus nunca desarrollan síntomas, pero aun así pueden transmitir el virus a otros.

Para evitar la propagación sigilosa de la poliomielitis en las comunidades, la gobernadora de Nueva York, Kathy Hochul, emitió una declaración de emergencia este mes que agrega farmacéuticos, paramédicos y parteras a la lista de personas autorizadas por el estado para administrar la vacuna.

El tipo de poliovirus que ahora circula en los EE. UU. complica la erradicación de la poliomielitis aquí y refleja la historia de la vacunación contra la enfermedad. En las últimas décadas del siglo XX, EE. UU. se basó en una vacuna oral contra la poliomielitis que contenía una versión debilitada del virus. La vacuna oral es rentable, fácil de administrar, no requiere agujas y desencadena una respuesta inmunitaria que reduce el riesgo de infección posterior y previene la enfermedad. Viene con un beneficio adicional: una persona que porta el virus debilitado puede eliminarlo durante algunas semanas, transmitiéndolo a contactos cercanos no vacunados sin causar síntomas, una forma de inmunización secundaria. El resultado es la amplificación, lo que significa que una vacuna única y fácil de administrar puede inmunizar indirectamente a muchas personas contra infecciones y enfermedades una vez que se activa la inmunidad.

Pero en casos esporádicos, el virus debilitado ha provocado polio en los vacunados. De 1980 a 1992, ocurrieron 109 casos de esta poliomielitis relacionada con la vacuna con la administración de 262 millones de dosis de la vacuna oral en los EE. UU., con un promedio de alrededor de 8,4 casos al año. En respuesta, y debido a la erradicación de la poliomielitis salvaje del país, en el año 2000 EE. UU. cambió a una vacuna inyectable que usa un virus muerto y no conlleva este riesgo. La vacuna de virus muertos protege contra la poliomielitis en sí, pero no contra la transmisión viral.

En regiones de todo el mundo donde se sigue utilizando la vacuna oral, el virus debilitado puede circular más allá de la inmunización secundaria de los contactos inmediatos y viajar a través de poblaciones no vacunadas o subvacunadas. Mientras lo hace, puede acumular mutaciones y eventualmente emerger como una forma que causa síntomas conocida como poliovirus derivado de la vacuna. Las personas no vacunadas expuestas a este patógeno revigorizado son susceptibles de desarrollar la enfermedad paralítica, que ocurrió en el caso de Rockland. El poliovirus derivado de la vacuna puede surgir en los EE. UU. si los viajeros lo recogen en otro lugar y lo traen de vuelta al país. Las personas vacunadas permanecen protegidas contra la poliomielitis paralítica causada por las versiones salvajes o derivadas de la vacuna del virus.

Hace dos semanas, EE. UU. logró la dudosa distinción de unirse a la lista de la Organización Mundial de la Salud de países con poliovirus circulantes derivados de vacunas. El único caso de poliomielitis en el condado de Rockland, junto con la detección del virus derivado de la vacuna en las aguas residuales, ganó el lugar del país en la lista.

Para obtener información sobre el estado actual de la poliomielitis en Nueva York y en otros lugares de los EE. UU., Científico americano habló con expertos en enfermedades infecciosas. Ofrecieron información crucial sobre quién está en riesgo, quién podría necesitar refuerzos, por qué la vacunación es el preventivo más importante contra la poliomielitis y cómo difieren los poliovirus salvajes y los derivados de la vacuna.

El caso de polio en Nueva York, junto con la detección del virus en las aguas residuales del área, suena significativo. ¿Las personas en los EE. UU. corren ahora el riesgo de contraer poliomielitis paralítica?

No si estás vacunado. “Este es un evento desafortunado porque es completamente prevenible”, dice Yvonne Maldonado, médica de enfermedades infecciosas pediátricas y jefa de la división de enfermedades infecciosas pediátricas en la Facultad de Medicina de la Universidad de Stanford.

El poliovirus salvaje causa poliomielitis no relacionada con la vacunación. Ningún caso relacionado con el poliovirus salvaje se ha originado en los EE. UU. desde 1979, según los CDC, y no ha habido ningún caso relacionado con el poliovirus salvaje en el país desde 1993. No lo encontré”, dice Maldonado.

Gracias a décadas de campañas de vacunación exitosas, los casos de poliovirus salvajes se redujeron de cientos de miles en todo el mundo en 1988 a solo seis en 2021, según la OMS. La erradicación mundial de la poliomielitis estaba al alcance, pero la geopolítica en Afganistán y Pakistán, donde aún persiste el virus salvaje, ha obstaculizado este importante objetivo de salud pública. Los dos países han informado 21 casos de poliovirus salvaje en lo que va de 2022.

Muchos padres no llevaron a sus hijos a un pediatra para controles de bienestar regulares en el primer o segundo año de la pandemia de COVID, lo que generó preocupaciones sobre las tasas de vacunas. La declaración de emergencia de Nueva York amplía el acceso a la vacuna contra la poliomielitis y, por lo tanto, podría ayudar a detener esa caída, dice Amesh Adalja, médico de enfermedades infecciosas y académico principal del Centro Johns Hopkins para la Seguridad de la Salud. Además de aumentar la conciencia pública, la declaración “permite un amplio alcance de práctica para que los profesionales de la salud aliados puedan vacunar a las personas”, dice Adalja.

Para la mayoría de las personas en los EE. UU., incluso en Nueva York, el riesgo de contraer el poliovirus derivado de la vacuna es bajo. Es seguro viajar al estado, dice Maldonado. El poliovirus se transmite en gran medida por la ingestión involuntaria de materia fecal, por lo que más allá de la vacunación completa, “el lavado de manos normal y el saneamiento normal realmente lo mantendrán a salvo”, dice ella.

¿Varían los riesgos con la edad?

A las personas que se infectan con el poliovirus en la adolescencia o más tarde les suele ir peor que a los bebés, dicen Maldonado y Adalja, lo cual es otra razón para vacunarse temprano y obtener protección. El cronograma de vacunación infantil contra la poliomielitis de los CDC exige una serie de tres inyecciones a los 18 meses de edad y una última alrededor del momento en que los niños ingresan al jardín de infantes.

¿Cómo pueden las personas saber si ya están vacunadas?

La mayoría de las personas en los EE. UU. están vacunadas contra la poliomielitis, dice Maldonado, pero los registros de décadas de antigüedad pueden ser difíciles de localizar porque el país carece de un sistema de seguimiento nacional. Las personas preocupadas deben consultar a sus médicos, dice ella.

A partir de 2016, el 92,5 por ciento de los niños habían recibido las tres dosis recomendadas de la vacuna contra la poliomielitis a los 24 meses de edad, según los CDC. Esa es la tasa más alta para cualquiera de las vacunas infantiles enumeradas. Hasta el 97 por ciento de los residentes de EE. UU. tenían anticuerpos contra poliovirus salvajes, según un análisis de datos recopilados por los CDC en 2009 y 2010. Este hallazgo se mantuvo en el subconjunto de personas que habrían recibido la vacuna oral en la infancia hace décadas. A estos ritmos, el poliovirus derivado de la vacuna chocará con un muro de inmunidad en la mayor parte del país.

Sin embargo, el condado de Rockland en Nueva York es una de las excepciones. En parte debido a un movimiento antivacunas activo en la comunidad, su tasa de vacunación contra la poliomielitis a los dos años es del 60,3 por ciento, la tercera más baja del estado. En ese nivel, “comienzas a ver lo que sucede cuando las personas simplemente dejan de lado sus esfuerzos por vacunarse”, dice Maldonado. “Somos víctimas de nuestro propio éxito en este país porque la gente cree que ya no necesita preocuparse”.

¿Qué tan efectiva es la vacuna contra la poliomielitis?

Las personas vacunadas con la vacuna de virus muertos pueden infectarse y transmitir el virus a otros, pero no desarrollarán síntomas. La vacunación con la forma debilitada desencadena una respuesta inmunitaria más fuerte que la vacuna con virus muertos, que reduce el riesgo de transmisión con exposiciones posteriores al virus. Ambas vacunas se administran en un horario similar y ambas son extremadamente efectivas contra la enfermedad sintomática. En adultos, una serie de tres dosis de la vacuna con virus muertos tiene una eficacia del 99 al 100 por ciento, dice el CDC, y los niños también reciben esa cuarta dosis. Maldonado dice que la cantidad de inyecciones varía con la edad debido a las diferentes respuestas inmunitarias entre niños y adultos.

¿Qué tan segura es la vacuna contra la polio?

Las vacunas actuales administradas en los EE. UU., con el virus inactivado inyectable, “se han usado durante más de 60 años y son increíblemente seguras”, dice Maldonado. “Los riesgos son reversibles y ni siquiera puedo pensar en un factor de riesgo que no sea el dolor en el lugar de la inyección”.

¿Las personas vacunadas hace décadas necesitan un refuerzo contra la poliomielitis?

“Yo no me preocuparía”, dice Maldonado. “No hemos visto [vaccinated] personas que desarrollan parálisis, incluso si son mayores. Es realmente notable lo protectoras que son las vacunas contra las enfermedades”.

Algunos expertos recomiendan que los residentes del estado de Nueva York en ocupaciones de alto riesgo, como los trabajadores de atención médica y de aguas residuales, reciban un impulso. “Por lo general, solo damos un refuerzo adicional a las personas que viajan a países como Afganistán y Yemen, donde existe la preocupación de que los poliovirus puedan estar circulando”, dice Adalja.

El CDC establece que los adultos que corren un alto riesgo de exposición a la poliomielitis pueden recibir un refuerzo “de por vida” de la vacuna inactivada contra la poliomielitis. La agencia enumera algunos países de Asia, Europa y África como destinos que merecen un refuerzo.

¿Cómo encuentro información sobre el riesgo de poliomielitis o los niveles de vacunación donde vivo?

Algunos departamentos de salud estatales publican las tasas de vacunación contra la poliomielitis por condado, lo que puede indicar la solidez del muro de inmunidad contra la poliomielitis del área. La mayoría de los departamentos locales de salud pública no publican información sobre casos de poliomielitis, porque no los hay.

Nueva York continúa monitoreando muestras de aguas residuales para detectar poliovirus. Pero los municipios por lo general no lo hacen.

“La solución es súper simple: vacunar a las personas”, dice Adalja. En lugares donde los activistas antivacunas han reducido las tasas de vacunación, “ese también será un lugar donde la poliomielitis tenga éxito”, dice. “Dondequiera que tengan éxito, solo la pestilencia y la enfermedad seguirán su estela”.

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