Tormentas solares: por qué la próxima podría golpear la Tierra sin previo aviso

Una gran tormenta solar podría freír Internet, pero al menos los pronósticos del clima espacial nos darían uno o dos días para prepararnos. O tal vez no, porque los físicos acaban de descubrir un nuevo tipo de tormenta solar que golpea sin previo aviso.

Espacio


18 mayo 2022

Shutterstock/Color4260

PROBLEMAS se gestaron el 30 de enero de 2022, aunque nadie sabía lo malo que iba a ser. Si lo hubieran hecho, SpaceX no habría lanzado 49 satélites Starlink a la órbita terrestre baja unos días después.

Comenzó como una nube gigante de gas magnetizado, llamada eyección de masa coronal, lanzada en nuestra dirección desde el sol. Eso no fue una gran preocupación. Claro, las tormentas solares pueden calentar la atmósfera de la Tierra, haciendo que se expanda y arrastre los satélites que vuelan a baja altura, pero todas las mediciones sugirieron solo consecuencias leves. Las redes eléctricas y los satélites pueden fallar un poco y los observadores del cielo en latitudes altas pueden notar auroras, pero nada serio.

Sin embargo, poco después de que los satélites Starlink se lanzaran desde el Centro Espacial Kennedy de Florida, quedó claro que algo estaba pasando. Cuando llegaron a la atmósfera superior de la Tierra, los satélites experimentaron mucha más resistencia de la esperada para la magnitud de la tormenta. Al final, nada se pudo hacer. Los controladores observaron cómo 40 de los satélites eran arrastrados hacia abajo y se quemaban en la atmósfera en una demostración del poder caprichoso del sol.

Aquí en la Tierra disfrutamos de los beneficios de la energía y la luz del sol. No podríamos vivir sin él. Pero también estamos expuestos a un aluvión constante de viento solar, partículas cargadas provenientes de nuestra estrella. La mayoría de las veces, estos solo se dan a conocer en coloridas exhibiciones de auroras.

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De vez en cuando, sin embargo, el sol escupe mucho más material, poniendo en peligro los satélites y la infraestructura en la Tierra. Por lo general, estos vienen con la advertencia de una erupción solar uno o dos días antes de que nos alcancen. Pero investigaciones recientes sugieren que algunas tormentas podrían aparecer sin previo aviso. …

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