Trabajadores de Alabama Amazon votan sobre sindicalización

Lo que suceda dentro de un almacén en Bessemer, Alabama, podría tener importantes implicaciones no solo para una de las empresas más grandes del mundo, sino también para el movimiento laboral en general.

Los organizadores están presionando para que unos 6.000 trabajadores de Amazon se unan al Sindicato de Minoristas, Mayoristas y Grandes Tiendas con la promesa de que conducirá a mejores condiciones laborales, mejores salarios y más respeto. Amazon está retrocediendo, argumentando que ya ofrece más del doble del salario mínimo en Alabama y los trabajadores obtienen beneficios tales como seguro médico, de la vista y dental sin pagar las cuotas sindicales.

Las dos partes son plenamente conscientes de que no solo está en juego el almacén de Bessemer. Los organizadores esperan que lo que suceda allí inspire a miles de trabajadores en todo el país, y no solo en Amazon, a considerar la posibilidad de sindicalizarse y revivir un movimiento sindical que ha estado menguando durante décadas.

“Esto está encendiendo una mecha, que creo que va a provocar una explosión de organización sindical en todo el país, independientemente de los resultados”, dice el presidente de RWDSU, Stuart Appelbaum.

El impulso sindical podría extenderse a otras partes de Amazon y amenazar las ganancias de la compañía, que se dispararon un 84 por ciento el año pasado a 21 mil millones de dólares. En un momento en que muchas empresas estaban recortando puestos de trabajo, Amazon era una de las pocas que aún contrataba, incorporando a 500.000 personas solo el año pasado para mantenerse al día con el aumento de pedidos en línea.

Los trabajadores de Bessemer terminaron de emitir sus votos el lunes. El conteo comienza el martes, lo que podría llevar días o más dependiendo de cuántos votos se reciban y cuánto tiempo le lleve a cada lado revisar. El proceso está siendo supervisado por la Junta Nacional de Relaciones Laborales y la mayoría de los votos decidirá el resultado final.

Amazon es una de las pocas empresas que ha experimentado un auge comercial durante la pandemia, con ganancias que aumentaron un 84 por ciento en gran parte debido a que todos compran en línea y reciben sus paquetes en la puerta. (Lynne Sladky / Noticias)

Cual será ese resultado es una incógnita. Appelbaum cree que los trabajadores que votaron temprano probablemente rechazaron el sindicato porque los mensajes de Amazon llegaron primero a ellos. Él dice que el impulso cambió en marzo cuando los organizadores hablaron con más trabajadores y escucharon a jugadores de baloncesto y funcionarios electos de alto perfil, incluido el presidente Joe Biden.

Para Amazon, que emplea a más de 950.000 trabajadores a tiempo completo y parcial en los EE. UU. Y casi 1,3 millones en todo el mundo, un sindicato podría generar salarios más altos que afectarían sus ganancias. Los salarios más altos también significarían mayores costos para llevar los paquetes a las puertas de los compradores, lo que podría llevar a Amazon a subir los precios, dice Erik Gordon, profesor de la Escuela de Negocios Ross de la Universidad de Michigan.

Cualquier impulso para sindicalizarse se considera una posibilidad remota, ya que las leyes laborales tienden a favorecer a los empleadores. Alabama en sí es un estado con “derecho al trabajo”, que permite a los trabajadores de los talleres sindicalizados optar por no pagar las cuotas sindicales incluso si conservan los beneficios y la protección laboral negociados por el sindicato.

Kent Wong, director del Centro Laboral de UCLA, dice que las empresas en el pasado cerraron tiendas, almacenes o plantas después de que los trabajadores votaran por sindicalizarse.

“Hay una historia de empresas que hacen todo lo posible para evitar reconocer al sindicato”, dice.

Walmart, el minorista y el empleador privado más grande del país, ha luchado con éxito contra los esfuerzos de organización a lo largo de los años. En 2000, se deshizo de los carniceros en 180 de sus tiendas después de que votaron para formar un sindicato. Walmart dijo que eliminó los empleos porque la gente prefería la carne preenvasada. Cinco años después, cerró una tienda en Canadá donde unos 200 trabajadores estaban cerca de ganar un contrato sindical. En ese momento, Walmart dijo que las demandas de los negociadores sindicales hacían imposible que la tienda se mantuviera sola.

La única otra vez que Amazon se enfrentó a una votación sindical fue en 2014, cuando la mayoría de los 30 trabajadores de un almacén de Delaware la rechazaron.

Esta vez, Amazon ha colgado carteles antisindicales en todo el almacén de Bessemer, incluso dentro de los baños, y ha celebrado reuniones obligatorias para convencer a los trabajadores de por qué el sindicato es una mala idea, según un trabajador que testificó recientemente en una audiencia en el Senado. También ha creado un sitio web para los empleados que les dice que tendrán que pagar $ 500 en cuotas sindicales al mes, quitando dinero que podría destinarse a cenas y útiles escolares.

Las tácticas duras de Amazon se extienden más allá de aplastar los esfuerzos sindicales. El año pasado, despidió a un trabajador que organizó una huelga en un almacén de Nueva York para exigir una mayor protección contra el coronavirus, diciendo que el propio empleado violó las reglas de distanciamiento. Cuando Seattle, el hogar de su sede, aprobó un nuevo impuesto a las grandes empresas en 2018, Amazon protestó deteniendo la construcción de un nuevo edificio de gran altura en la ciudad; el impuesto fue derogado cuatro semanas después. Y en 2019, Amazon abandonó sus planes de construir una sede de 2.500 millones de dólares en Estados Unidos para 25.000 trabajadores en Nueva York tras el rechazo de políticos y sindicatos progresistas.

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Beyond Amazon es una cultura antisindical que domina el Sur. Y los sindicatos han perdido terreno a nivel nacional durante décadas desde su pico en las décadas posteriores a la Segunda Guerra Mundial. En 1970, casi un tercio de la fuerza laboral estadounidense pertenecía a un sindicato. En 2020, esa cifra fue del 10,8%, según la Oficina de Estadísticas Laborales de EE. UU. Los trabajadores del sector privado ahora representan menos de la mitad de los 14,3 millones de miembros sindicales en todo el país.

Los defensores dicen que una victoria señalaría un cambio en la narrativa sobre los sindicatos, lo que ayudaría a refutar los argumentos típicos de las empresas, incluida Amazon, de que los trabajadores pueden obtener una compensación y condiciones adecuadas al tratar directamente con la gerencia.

“Es gracias a los sindicatos que tenemos una semana laboral de cinco días. Es debido a los sindicatos que tenemos condiciones más seguras en nuestros lugares de trabajo. Es gracias a los sindicatos que tenemos beneficios”, dice la representante Terri Sewell, cuyo El distrito del Congreso incluye las instalaciones de Amazon. “Los trabajadores deben tener derecho a elegir si se organizan o no”.

Los líderes sindicales son cautelosos acerca de los planes de organización específicos después de la votación de Bessemer, y Appelbaum dice que no quiere avisar a Amazon de ningún esfuerzo futuro. Pero existe un amplio consenso de que una victoria impulsaría a los trabajadores de algunos de los otros 230 almacenes de Amazon a montar una campaña sindical similar.

Está menos claro si algún efecto dominó alcanzaría otros objetivos principales como Walmart y la industria automotriz en expansión que ha florecido en todo el sur en las últimas décadas. Ambos han logrado en gran medida mantener a raya a los sindicatos.

El sindicato de trabajadores automotrices ha tenido algunos de los impulsos sindicales más grandes de la última década, pero sus esfuerzos más intensos y publicitados terminaron en un fracaso. En 2017, una campaña de años para sindicalizar una planta de Nissan en Canton, Mississippi, terminó con un rechazo decisivo de 2.244-1.307 al sindicato, el tipo de margen que sería devastador en Bessemer. Sin embargo, dos años después, los trabajadores de Volkswagen en Tennessee tuvieron un voto dividido mucho más equitativo, con 776 trabajadores apoyando la sindicalización y 833 votando en contra.

Además de la cantidad de trabajadores de Amazon involucrados, la campaña de Alabama se ha destacado por la forma explícita en que muchos defensores han vinculado el esfuerzo con el movimiento de derechos civiles del siglo XX. El RWDSU estima que más del 80 por ciento de los trabajadores del almacén en Bessemer son negros.

Robert Korstad, profesor emérito de Duke y experto en historia laboral, dice que esas dinámicas podrían ayudar en Bessemer.

“La historia de la lucha negra en Alabama está profundamente arraigada en las instituciones sociales, políticas y religiosas allí”, dice. “Estamos empezando a ver que la gente se levanta de nuevo. Así que esta lucha de Amazon es parte de una lucha más grande que se ha prolongado durante mucho tiempo”.

La pregunta, dice Korstad, es si una victoria en Bessemer realmente se convierte en un “efecto dominó” que inspira a los trabajadores a través de líneas raciales y étnicas en otros lugares.

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