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¿Tres pies o seis? La pauta de distanciamiento para las escuelas despierta el debate

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Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades son claros y consistentes en su recomendación de distanciamiento social: para reducir el riesgo de contraer el coronavirus, las personas deben permanecer al menos a seis pies de distancia de otras personas que no están en sus hogares. La pauta es válida si está comiendo en un restaurante, levantando pesas en un gimnasio o aprendiendo división larga en un aula de cuarto grado.

La guía ha sido especialmente importante para las escuelas, muchas de las cuales no han reabierto por completo porque no tienen suficiente espacio para mantener a los estudiantes a seis pies de distancia.

Ahora, impulsados ​​por una mejor comprensión de cómo se propaga el virus y una creciente preocupación por los daños de mantener a los niños fuera de la escuela, algunos expertos en salud pública están pidiendo a la agencia que reduzca la distancia recomendada en las escuelas de seis pies a tres.

“Nunca me pareció que seis pies fuera particularmente sensato en el contexto de la mitigación”, dijo el Dr. Ashish Jha, decano de la Escuela de Salud Pública de la Universidad de Brown. “Desearía que los CDC simplemente salieran y dijera que este no es un problema importante”.

El domingo, el Dr. Anthony S. Fauci, director del Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas, dijo en CNN que el CDC estaba revisando el asunto.

La idea sigue siendo polémica, en parte porque pocos estudios han comparado directamente diferentes estrategias de distanciamiento. Pero el problema también se reduce a una pregunta endiabladamente difícil y, a menudo, personal: ¿Qué tan seguro es lo suficientemente seguro?

“No existe un umbral mágico para ninguna distancia”, dijo el Dr. Benjamin Linas, especialista en enfermedades infecciosas de la Universidad de Boston. “Hay riesgo a seis pies, hay riesgo a tres pies, hay riesgo a nueve pies. Siempre hay riesgo “. Añadió: “La pregunta es ¿cuánto riesgo existe? ¿Y a qué renuncias a cambio? “

El origen de la recomendación de distanciamiento de seis pies es un misterio. “Es casi como si hubiera salido de la nada”, dijo Linsey Marr, experta en transmisión viral de la Virginia Tech University.

Cuando apareció el virus por primera vez, muchos expertos creían que se transmitía principalmente a través de grandes gotas respiratorias, que son relativamente pesadas. Antiguos estudios científicos, algunos que datan de hace más de un siglo, sugirieron que estas gotas tienden a no viajar más de tres a seis pies. Esta observación, así como una gran cantidad de precaución, puede haber impulsado a los CDC a hacer su sugerencia de seis pies, dijo el Dr. Marr.

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Pero esa recomendación no fue universal. La Academia Estadounidense de Pediatría recomienda de tres a seis pies de distancia social en las escuelas, pero la Organización Mundial de la Salud recomienda solo un metro o 3.3 pies.

Y durante el último año, los científicos han aprendido que las gotitas respiratorias no son el modo principal de transmisión del coronavirus. En cambio, el virus se propaga principalmente a través de pequeñas gotas en el aire conocidas como aerosoles, que pueden viajar distancias más largas y fluir a través de las habitaciones de formas impredecibles.

Los datos también sugieren que las escuelas parecen ser entornos de riesgo relativamente bajo; los niños menores de 10 años parecen transmitir el virus con menos facilidad que los adultos.

En los últimos meses, ha habido indicios de que es posible que una distancia de seis pies no sea necesaria en entornos escolares. Las tasas de casos han sido generalmente bajas incluso en escuelas con políticas de distanciamiento más flexibles. “Sabemos que muchas escuelas se han abierto a menos de seis pies y no han visto grandes brotes”, dijo el Dr. Jha.

En un análisis de 2020 de estudios observacionales en una variedad de entornos, los investigadores encontraron que el distanciamiento físico de al menos un metro redujo sustancialmente las tasas de transmisión de varios coronavirus diferentes, incluido el que causa Covid-19. Pero encontraron alguna evidencia que sugiere que una pauta de dos metros “podría ser más eficaz”.

“Uno de los puntos de datos realmente importantes que ha faltado es una comparación directa de los lugares que habían implementado tres pies de distancia versus seis pies de distancia”, dijo la Dra. Elissa Perkins, directora de medicina de emergencia para enfermedades infecciosas gestión en la Facultad de Medicina de la Universidad de Boston.

La Dra. Perkins y sus colegas llevaron a cabo recientemente tal comparación aprovechando un experimento natural en Massachusetts. El verano pasado, el departamento de educación del estado emitió pautas recomendando de tres a seis pies de distancia en las escuelas que planeaban reabrir en el otoño. Como resultado, las políticas escolares variaron: algunos distritos impusieron un distanciamiento estricto de seis pies, mientras que otros solo exigieron tres. (El estado requería que todos los miembros del personal, así como los estudiantes de segundo grado y superiores, usaran máscaras).

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Los investigadores encontraron que la estrategia de distanciamiento social no tuvo un efecto estadísticamente significativo en las tasas de casos de Covid-19, informó el equipo en la revista Clinical Infectious Diseases la semana pasada. El estudio también encontró que las tasas de Covid-19 eran más bajas en las escuelas que en las comunidades circundantes.

Los autores dicen que los hallazgos brindan la tranquilidad de que las escuelas pueden aflojar sus requisitos de distanciamiento y seguir siendo seguras, siempre que tomen otras precauciones, como imponer el uso de máscaras universales.

“El enmascaramiento todavía parece ser efectivo”, dijo el investigador principal, el Dr. Westyn Branch-Elliman, especialista en enfermedades infecciosas del VA Boston Healthcare System. “Y así, siempre que tengamos mandatos de enmascaramiento universales, creo que es muy razonable pasar a una recomendación de tres pies”.

No todo el mundo encuentra el estudio tan convincente. A. Marm Kilpatrick, investigadora de enfermedades infecciosas de la Universidad de California, Santa Cruz, dijo que los datos del distrito escolar eran demasiado ruidosos para sacar conclusiones firmes. “Realmente no te permite obtener, creo, una respuesta en la que puedas sentirte realmente seguro”, dijo.

Los autores del estudio reconocieron que no podían descartar la posibilidad de que un mayor distanciamiento proporcionara un pequeño beneficio.

Con la transmisión por aerosol, la seguridad generalmente aumenta con la distancia; cuanto más viajan los aerosoles, más diluidos se vuelven. “Es como estar cerca de un fumador”, dijo el Dr. Marr. “Cuanto más cerca estés, más inhalarás”.

Y aparte de la distancia, cuantas más personas haya en una habitación, mayores serán las probabilidades de que una de ellas se infecte con el coronavirus. Una regla de seis pies ayuda a reducir ese riesgo, dijo Donald Milton, un experto en aerosoles de la Universidad de Maryland: “Si las personas están separadas por seis pies, no puede empacarlas. Por lo tanto, es más seguro solo porque es menos denso. “

Las máscaras y una buena ventilación contribuyen en gran medida a reducir el riesgo. Con estas medidas implementadas, es probable que la diferencia entre tres y seis pies sea relativamente pequeña, dijeron los científicos. Y si el Covid-19 no es muy frecuente en la comunidad circundante, es probable que el riesgo absoluto de contraer el virus en las escuelas siga siendo bajo, siempre que se implementen estas protecciones.

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“Siempre podemos hacer cosas para reducir aún más nuestros riesgos”, dijo el Dr. Marr. “Pero en algún momento, se alcanzan rendimientos decrecientes y hay que pensar en los costos de tratar de lograr esas reducciones de riesgo adicionales”.

Algunos expertos dicen que un pequeño aumento en el riesgo se ve compensado por los beneficios de la reapertura completa de las escuelas. “Tratar de seguir la pauta de los seis pies no debería evitar que los niños regresen a la escuela a tiempo completo con máscaras, con una distancia de al menos tres pies”, dijo el Dr. Marr.

Otros dijeron que era demasiado pronto para aflojar las pautas de los CDC. “En última instancia, creo que podría haber un lugar para esta orientación cambiante”, dijo Saskia Popescu, epidemióloga de enfermedades infecciosas de la Universidad George Mason, en un correo electrónico. “Pero no es ahora, cuando estamos luchando por vacunar a las personas, todavía estamos viendo más de 60.000 casos al día y estamos tratando de no revertir el progreso que hemos logrado”.

Incluso los defensores de cambiar la directriz dicen que cualquier cambio hacia un distanciamiento más flexible deberá realizarse con cuidado y en combinación con otras medidas de precaución. “Si se encuentra en un área donde no hay una fuerte tendencia a depender de las máscaras, no creo que sea prudente extrapolar nuestros datos a ese entorno”, dijo el Dr. Perkins.

Además, los funcionarios corren el riesgo de enturbiar los mensajes de salud pública si establecen estándares diferentes para las escuelas que para otros espacios compartidos. “He evolucionado en esto”, dijo el Dr. Linas. “El verano pasado pensé, ‘¿Cómo vamos a explicarle a la gente que hay seis pies en todas partes excepto en las escuelas? Eso no parece coherente y problemático ‘”.

Pero las escuelas son únicas, dijo. Son entornos relativamente controlados que pueden hacer cumplir ciertas medidas de seguridad y tienen beneficios únicos para la sociedad. “Los beneficios de la escuela son diferentes a los beneficios de los cines o los restaurantes”, dijo. “Así que estaría dispuesto a asumir un poco más de riesgo solo para mantenerlos abiertos”.

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