UCLA, cabeza de serie n. ° 11, supera a Michigan para avanzar a la Final Four

¿En serio? Eso es UCLA, el líder de todos los tiempos en el baloncesto universitario masculino, abriéndose camino para convertirse en el quinto sembrado No. 11 en una Final Four, y solo en el segundo participante de First Four en una Final Four, lo que requiere cinco victorias en torneos en lugar de cuatro. Eso es UCLA, con un puñado de fanáticos que se quedan 40 minutos después del juego para pararse y animar al entrenador de segundo año Mick Cronin, y maravillarse como si hubieran tenido el tipo de alegría inesperada a la que no están acostumbrados.

Aparentemente, es exacto.

“Irreal, hombre, irreal”, dijo Johnny Juzang de UCLA, el angeleno que regresó de Kentucky y anotó 28 de los 51 puntos de los Bruins en 11 de 19 tiros. “Amo a cada uno de estos chicos. Es increíble, hombre. Surrealista. Surrealista.”

Como se podría decir en casos de surrealismo, En realidad? De todos los caminos idiosincrásicos y llenos de baches que un equipo podría tomar hacia una Final Four, obtén un montón de este: ingresa al torneo masculino con lo que podrías llamar una racha sin impulso, con el estímulo incomparable de cuatro derrotas consecutivas. Juega la primera noche en el First Four fuera de Broadway, fuera de Broadway aquí en West Lafayette. Empiece por caer en un inconveniente 40-26.

Avanza por cinco con 75 segundos por jugarse. Sigue por tres con 37 segundos por jugar, falla un tiro libre y consigue el rebote ofensivo. Resistente en las horas extraordinarias. Continuar. Gana dos más, sobre un buen BYU y un Abilene Christian embriagador. Vamos a otra zanja, un tiro de tres puntos de Alabama que parecía haber arruinado el juego para UCLA. Eso también es difícil en las horas extraordinarias.

Juega a Michigan en una final poco elegante pero palpitante. Tome la belleza que mostró Michigan en su victoria en Sweet 16 sobre Florida State y saque esa belleza de la primera semilla. Forzar 14 pérdidas de balón para permitir que Cronin diga: “Eso es enorme, enorme, muchachos. En un juego de baja posesión, para crear 14 pérdidas de balón, es realmente la razón por la que ganamos ”.

Luego, use su instinto evidente y considerable para salir adelante de un juego en el que los dos equipos fallan 64 de 105 tiros. Ganar a pesar de ser superado en rebotes 38-28, ser superado en la pintura 32-16, ver a Hunter Dickinson de 7 pies ocasionalmente dominar en la segunda mitad hacia sus 11 puntos. Mantenga a Franz Wagner, el fenómeno de Michigan de segundo año, en tiros de 1 de 10, incluidos dos intentos tardíos de tres puntos que nunca parecieron tener muchas posibilidades mientras viajaban.

Y luego, cuando su ventaja de 34-25 se haya disipado y el juego haya llegado a 46-46 con 5:22 para ir en un fuerte swish de tres puntos por parte de Chaundee Brown, haga algo realmente impresionante. Mantenga Michigan sin un gol de campo desde allí.

Ese es un camino curioso hacia la Final Four, y ahora UCLA lo ha tomado después de terminar cuarto en el Pac-12 y triste en la primera quincena de marzo. “Tienes que ser capaz de ganar de diferentes maneras”, dijo Cronin, de 49 años, quien solía ayudar a Rick Pitino en Louisville y luego al entrenador en jefe Murray State y Cincinnati. Así que habían ganado todo tipo de formas diferentes solo en este torneo, y habían terminado la emocionante racha de Michigan y el entrenador de segundo año Juwan Howard, quien sintió su primer dolor loco en su primer turno en Madness.

“Va a ser difícil dormir esta noche, pero lo superaré”, dijo Howard, cuyo equipo vio dos miradas decentes en los últimos 3.8 segundos, incluido el try de tres puntos de Mike Smith en una buena cancha completa, dentro de límites. tocar.

Su equipo (23-5) se había adelantado en el juego de pulgadas, 47-46 con 4:30 por jugarse, cuando Dickinson hizo un tiro libre de dos. (Su equipo había fallado cinco de los 11 tiros libres). Luego, al otro lado de la balanza, UCLA (22-9) había sacado algunas canastas del gran lodo. Cuando quedaban 4:04, Jules Bernard, quien había estado luchando contra una lesión últimamente, cruzó el carril desde la izquierda para preparar un cambio de rumbo para una ventaja de 48-47. Con 1:05 por jugarse, Juzang hizo un pequeño y delicado salto desde la línea de fondo para una ventaja de 50-47.

Eso fue todo. Eso era todo lo que necesitaban los Bruins en lo que Cronin llamó “un juego de batalla real de los Diez Grandes”, en el que “nadie podía encontrar un ritmo ofensivo y eso era solo un crédito para las defensas”, en el que resultó “difícil conseguir cuerpos fuera de los cuerpos “.

De ese fango, de todo el fango de las últimas dos semanas, llegó UCLA, subiendo las escaleras para cortar las redes, con una vista vertiginosa a lo largo de su loca carrera de obstáculos. Espera, ¿fue UCLA, en la 19ª Final Four del programa real de todos los tiempos, pero tan poco probable que uno tenga que frotarse los ojos y volver a comprobar? Aparentemente lo fue.

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