Un médico negro aborda el racismo en la medicina

Mientras crecía, Uché Blackstock y su hermana gemela, Oni, vieron a su madre dirigir una organización de médicas negras. Inspiradas por el ejemplo de su madre, las hermanas siguieron carreras en medicina e hicieron historia como las primeras hijas negras de una mujer que se graduó de la Facultad de Medicina de Harvard en obtener un título en esa institución. Cuando su madre murió de leucemia a la edad de 47 años, estaban decididos a continuar con su legado.

Uché Blackstock, fundadora y directora ejecutiva de Advancing Health Equity, narra su trayectoria en la medicina y arroja luz sobre las desigualdades generalizadas dentro del sistema de atención médica de EE. UU. en su próximo libro. Legado: un médico negro tiene en cuenta el racismo en la medicina, cuyo lanzamiento está previsto para enero. El libro, que es a la vez una memoria familiar multigeneracional y una crítica inquebrantable del sistema de atención médica estadounidense, rastrea la creciente conciencia de Blackstock sobre las crecientes disparidades de salud que enfrentan los estadounidenses negros. Su batalla por la equidad en salud encontró nueva urgencia en la primavera de 2020, cuando la pandemia de COVID azotó la ciudad de Nueva York. En medio del telón de fondo de la pandemia y el movimiento Black Lives Matter, Blackstock encontró un poder renovado como defensor de la equidad en salud. Ahora, incluso cuando la emergencia de salud pública federal de COVID ha terminado, ella dice que todavía queda mucho trabajo por hacer para abordar la inequidad en salud.

Científico americano habló con Blackstock sobre su próximo libro, el impacto del prejuicio racial en los entornos de atención médica y los pasos prácticos que los profesionales de la salud y la gente común pueden tomar para promover la equidad en salud.

[An edited transcript of the interview follows.]

¿Por qué elegiste Legado como el título de tu libro?

A mi Legado tiene un doble significado. Está el legado de mi hermana gemela y de mí continuando la misión del trabajo de nuestra madre. Pero también existe el legado de un racismo sistémico profundamente arraigado en este país, que ha provocado que las vidas de los negros se vean perjudicadas e incluso acortadas. Hoy en día, la gente suele ver desigualdades raciales en salud y decir: “Todo esto se basa en hábitos individuales”, en lugar de reconocer que lo que estamos viendo es la culminación de siglos de discriminación sistémica. Mi objetivo es conectar los puntos para los lectores entre esta historia y la discriminación en los entornos de atención médica.

En el libro, analiza varios casos concretos de cómo se manifiesta el prejuicio racial en la atención médica, incluidos disparidades raciales en la mortalidad materna y tratamientos para la anemia de células falciformes. ¿Puedes explicarnos uno de esos ejemplos?

La anemia falciforme es un ejemplo muy conmovedor. En Estados Unidos, la anemia de células falciformes es más prevalente entre los negros, y existe una historia inquietante de investigaciones médicas no consensuadas realizadas en personas negras para estudiar esta afección. Durante mi residencia médica, descubrí cómo, como enfermedad, se ha racializado y ahora se considera una “enfermedad negra”, aunque no es una enfermedad que solo afecta a los negros. Esa racialización se refleja en la falta de financiación para la investigación destinada a comprender y tratar la anemia falciforme.

En mi propia práctica, he sido testigo de cómo personas, específicamente personas negras, con anemia de células falciformes visitan constantemente el departamento de emergencias porque no existían sistemas para asegurarse de que estuvieran recibiendo tratamiento y atención de seguimiento de manera proactiva. Los pacientes a menudo eran maltratados o faltados al respeto porque algunos de mis colegas se apresuraban a etiquetarlos como buscadores de drogas que buscaban analgésicos.

Crédito: Casa aleatoria de pingüinos

En una sección del libro, usted habla de un paciente específico que acudió repetidamente a la sala de emergencias, pero su supervisor le indicó que lo rechazara porque probablemente era un “adicto”. Esa fue una parte del libro muy memorable y también difícil de superar para mí.

Lo sé. Y puedo decirles que no fue sólo ese paciente. Hubo muchos otros pacientes que tuvieron experiencias similares. En los entornos de atención sanitaria, los pacientes suelen ser deshumanizados. Y no creo que nadie se dedique a la salud o la medicina con el objetivo de maltratar a nadie. Pero debido al entorno en el que se capacita y educa a los profesionales de la salud, a menudo mantenemos estas creencias y no reconocemos que las tenemos. Cuando interactuamos con nuestros pacientes, terminamos ignorándolos, minimizando sus preocupaciones y, en el proceso, deshumanizándolos. Es inadmisible que un paciente experimente eso.

En 2020 vimos la convergencia de dos acontecimientos importantes: la pandemia de COVID y el resurgimiento del movimiento Black Lives Matter tras la muerte de George Floyd. ¿Cómo cambiaron esos acontecimientos la percepción de la gente sobre el racismo y las disparidades de salud en Estados Unidos?

El momento en que dejé la medicina académica. [in December 2019], tenía la misión de construir mi organización, Advancing Health Equity, y cerrar la brecha en las desigualdades raciales en salud. Y cuando llegó la pandemia, al principio me quedé en shock, como todos los demás. Pero a las pocas semanas de trabajar en atención de urgencia, noté que todos los pacientes se parecían a mí. Y me di cuenta: todo por lo que estás trabajando y por lo que estás trabajando en este momento se está magnificando.

En ese momento, la conversación sobre las desigualdades raciales en salud se volvió aún más matizada. En lugar de que la gente atribuyera estas disparidades a diferencias inherentes en los cuerpos de los negros o nuestra biología, hubo una conversación sobre la vivienda, el empleo y el acceso al transporte como factores de riesgo para ser hospitalizado o morir a causa de COVID. Durante mucho tiempo sentí que las conversaciones sobre equidad en salud en el mundo académico se habían aislado. Pero en 2020 comenzamos a tener esas conversaciones sobre el impacto del racismo sistémico en los determinantes sociales de la salud en el mundo público.

¿Cómo podemos convertir esas conversaciones en intervenciones implementables para abordar el racismo y las disparidades en salud?

Esas conversaciones nos muestran que intervenciones como mejorar los protocolos de los pacientes e integrar la competencia cultural en la capacitación del personal médico son componentes cruciales de la solución, pero no los únicos. Reducir las disparidades en salud también requiere acciones fuera del hospital.

A modo de ejemplo, deberíamos abogar por políticas que fortalezcan la protección en el lugar de trabajo para los trabajadores esenciales o ampliar la licencia por enfermedad remunerada y la licencia médica familiar. Estas intervenciones contribuyen activamente a reducir las disparidades en salud y, en general, reducen la exposición a riesgos para la salud mucho antes de que las personas acudan al hospital. También existen oportunidades para una amplia participación de la comunidad en estas iniciativas. Se trata de intervenciones políticas por las que personas ajenas al sector sanitario pueden y deben defender activamente.

Como médico y ahora con su propia organización, ha trabajado desde dentro y fuera del sistema de atención médica para abogar por una mayor equidad. ¿Qué otro consejo le daría a las personas que sólo han estado del lado del paciente en el sistema de atención médica y esperan ayudar a promover la equidad en salud?

Les animaría a que se acercaran a grupos como Ser un héroe, que organiza a la gente común para defender e implementar soluciones políticas. Su fundador, [the late] Ady Barkan, organizó a nivel local en torno a temas como la atención médica universal de pagador único, que puede mejorar los resultados de salud para todas las personas. Este tipo de organizaciones se dirigen específicamente a pacientes que tienen interés en marcar la diferencia. También creo que apoyar la equidad en salud consiste simplemente en informarse sobre cómo llegamos a nuestra situación actual en los EE. UU., donde tenemos algunos de los peores resultados de salud de los países de altos ingresos. Se trata de votar por personas que promueven políticas que promueven una sociedad saludable.

En mi libro, hablo de mis experiencias personales como médico negro y, a veces, como paciente, al lidiar con el racismo. Es casi como vivir en dos mundos: sé lo que es ser médico, pero también entiendo la desconfianza de mis pacientes hacia el sistema de atención médica. Por eso, mi misión es empoderar a estos pacientes y afirmar sus sentimientos, al mismo tiempo que me aseguro de que sepan que hay profesionales de la salud y médicos que se preocupan profundamente porque reciban la mejor atención, la atención más digna y respetuosa que merecen.

2023-11-20 16:30:00
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