Un nuevo informe dice que la quema de petróleo y gas libera 5 veces más metano de lo conocido: –

El metano, el principal componente del gas natural, también es un subproducto de la extracción de petróleo.

Eric Gay/AP


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El metano, el principal componente del gas natural, también es un subproducto de la extracción de petróleo.

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Las bengalas, o incendios encendidos en los pozos de petróleo y gas para quemar el exceso de gas que no se puede transportar ni vender, son comunes en los campos petroleros de todo el mundo. Algunos incluso son visibles desde el espacio.

Pero un nuevo estudio publicado en la revista Ciencias El jueves descubrió que el proceso no elimina tanto metano, un gas de efecto invernadero muchas veces más potente que el dióxido de carbono, como se suponía.

“Nuestros hallazgos indican que la quema es responsable de cinco veces más metano que ingresa a la atmósfera de lo que pensábamos anteriormente”, dice Genevieve Plant, autora principal y científica asistente de investigación en la Universidad de Michigan.

El metano, el principal componente del gas natural, también es un subproducto de la extracción de petróleo. La quema es una forma de convertir gas no vendible en compuestos como el dióxido de carbono, que aún causan el calentamiento global pero son menos dañinos a corto plazo. Las antorchas están diseñadas para eliminar al menos el 98 % del metano que pasa a través de ellas, y esa es la cantidad predeterminada que se usa al estimar las emisiones que generan.

Pero esa suposición no se había probado rigurosamente en el mundo real, dice Plant, “por eso fuimos a estudiarla”.

Los aviones midieron el metano que se filtra a la atmósfera

En 2020 y 2021, ella y otros investigadores realizaron más de 12 vuelos para probar las emisiones producidas por la quema en las tres principales áreas productoras de petróleo y gas de EE. UU.: la Formación Bakken en Dakota del Norte y Montana; y Permian Basin y Eagle Ford Shale en Texas y Nuevo México. El grupo tomó muestras de más de 300 bengalas individuales y tomó más de 600 lecturas, lo que representa un aumento significativo en la cantidad de datos reales de estas fuentes.

Descubrieron que la quema en estos lugares solo convirtió alrededor del 91% del metano liberado del suelo en otros compuestos. Parte de eso se debió a un pequeño porcentaje de bengalas que no se encendieron y, por lo tanto, liberaron metano directamente a la atmósfera. El resto se debió a una quema ineficiente, aunque el estudio no investiga por qué algunas quemas liberan un exceso de metano.

Pero llegar al fondo de eso y hacer que la quema sea más eficiente podría reducir las emisiones de efecto invernadero en la misma cantidad que sacar a casi tres millones de automóviles de la carretera, según el Ciencias estudiar.

“No es sorprendente ver estos resultados”, dice Rob Jackson, profesor de Ciencias del Sistema Terrestre en la Universidad de Stanford. También estudia los impactos climáticos del metano, pero no participó en el nuevo estudio. Él dice que estos hallazgos muestran que “no podemos simplemente confiar en cuál es el mejor escenario posible para las emisiones”.

La industria del petróleo y el gas dice que ya está trabajando en la contaminación por metano

En respuesta al estudio, los grupos de la industria señalaron sus propios compromisos para tratar de reducir las emisiones de metano, incluidas las de la quema.

“Las empresas miembro están dando prioridad a la reducción de emisiones y están tomando medidas”, dijo Cole Ramsey, vicepresidente de política upstream del American Petroleum Institute, en un comunicado. El grupo informó recientemente que las empresas participantes, que representan alrededor del 70% de la industria, habían reducido voluntariamente la cantidad que quemaban en función de la cantidad que se producía, una medida llamada intensidad de la quema, a casi la mitad.

Ron Ness, presidente del Consejo de Petróleo de Dakota del Norte, escribió en un comunicado que su grupo no podía verificar la información del estudio revisado por pares porque “cada pozo en Bakken tiene características únicas, pero agregó: “Estamos muy orgullosos de nuestro éxito de captura de gas en Dakota del Norte”.

Estos cambios se producen a medida que un creciente cuerpo de trabajo apunta al metano, que es responsable de al menos el 25% del calentamiento global actual, según Environmental Defense Fund, una organización ambiental sin fines de lucro que también participó en el estudio. El nuevo estudio se basa en el trabajo anterior del grupo para tratar de cuantificar y documentar las fuentes de fugas de metano.

“Siempre se producirá alguna quema”, dice Jon Goldstein, director sénior de Asuntos Regulatorios y Legislativos del Environmental Defense Fund, y califica la práctica como un “mal necesario”.

Pero dice que espera que esta nueva información aliente a la Administración Biden a adoptar más regulaciones sobre la práctica, ya que considera una nueva regla para obligar a las compañías de petróleo y gas a limpiar su contaminación por metano. Estados Unidos se encuentra entre los cinco primeros países del mundo en cuanto a la magnitud de su industria de combustibles fósiles, según el Banco Mundial.

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