Un oponente de Putin de Rusia lidera a los combatientes contra su país de origen

REGIÓN DE DONETSK, Ucrania — El suelo debajo de las posiciones ucranianas estaba negro chamuscado, quemado por bengalas lanzadas por aviones rusos. Más allá, los verdes campos de trigo estaban llenos de cráteres excavados en la tierra por los ataques de la artillería rusa.

“Esta fue una escena tan hermosa”, dijo el comandante de la unidad, mirando hacia el campo ondulado el viernes por la mañana, “y lo arruinaron, los cerdos”.

El comandante, que pidió ser identificado solo por su nombre en clave, Kandalaksha, dirige una unidad de voluntarios acampada en las colinas del este de Ucrania. Durante dos meses, la unidad ha estado controlando parte de la línea al sur de la ciudad de Izium, bloqueando una ofensiva rusa para rodear y apoderarse de la región oriental de Donbas.

Kandalaksha es una especie de anomalía. Es de Rusia y se describe a sí mismo como un refugiado político. Opositor del gobierno del presidente Vladimir V. Putin, dejó su tierra natal en 2014 cuando Moscú anexó Crimea y comenzó a apoyar una guerra separatista en las regiones orientales de Luhansk y Donetsk.

“Estaba luchando contra el régimen de Putin”, dijo, “y entendí que el mejor lugar para luchar contra el régimen de Putin era Ucrania”.

Poco después de llegar a Ucrania, dio un paso más allá del activismo político y se unió a una unidad militar voluntaria en 2015. “Estaba buscándome a mí mismo y busqué la manera de ser útil”, dijo. “Pensé que sería más honesto ir a luchar por el país”.

Cuando Rusia lanzó una invasión a gran escala de Ucrania en febrero, se ofreció nuevamente como voluntario y luchó en los suburbios del noroeste de la capital, Kyiv, durante un mes. Luego, cuando Rusia se retiró de Kyiv y concentró sus fuerzas en la batalla por Donbas, su unidad también fue enviada al este.

“No los vemos, pero nos bombardean”, dijo sobre sus antiguos compatriotas, los rusos que se encuentran a unas 10 millas de su puesto de avanzada. “Rara vez pasa un día sin bombardeos. Intentan mordernos, pero nuestras fuerzas mantienen sus posiciones y no los dejan avanzar”.

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Las fuerzas ucranianas están bajo una presión cada vez mayor en el este de Ucrania, ya que el ejército ruso ha cambiado de táctica. Ha centrado sus fuerzas y potencia de fuego en un objetivo mucho más pequeño con un objetivo más limitado: rodear una última media luna de pueblos y aldeas que pertenecen a Donetsk y Lugansk.

Cada pocos días, los soldados de esta unidad de la 95.ª Brigada de Asalto Aéreo se dirigen a la línea del frente, a la que llaman zona cero, para que los demás descansen del ataque de la artillería. Los soldados son cáusticos sobre el tipo de guerra que están experimentando en el campo abierto del este de Ucrania. Se describen a sí mismos como carne de cañón, y reducidos a “algodón” o relleno bajo las fuertes andanadas de artillería.

Pero su moral parece alta y, como voluntarios, la mayoría dijo estar convencido de la necesidad de hacer frente a la agresión rusa.

Uno de los soldados voluntarios es director de teatro, otro profesor universitario de economía.

“Es mucho más difícil sentarse y no hacer nada”, dijo el profesor, cuyo nombre en clave es Academic.

Maksim Bulgakov, de 40 años, director de teatro, dijo que nunca quiso alistarse en el ejército. “Mi padre, mi hermano y mi abuelo eran oficiales de artillería, pero yo nunca quise serlo”, dijo. “Pero es un momento así. Tienes un problema y tienes que decidir”.

Los hombres y una mujer duermen en un edificio de la granja y se mantienen fuera de la vista de los drones rusos durante el día. Operan cañones de artillería desde las líneas de árboles en el área, pero no permitieron que los periodistas visitantes los vieran en uso.

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Aviones rusos han bombardeado el área, dejando enormes cráteres de 10 pies de profundidad y dañando algunas aldeas y granjas. Un proyectil de artillería cayó cerca, pero los pocos soldados en el puesto de avanzada parecían despreocupados, limpiando armas y cortando leña debajo de los árboles.

Duermen sobre tablas de madera y colchonetas para acampar, compartiendo el granero con dos gatos pequeños; a uno de ellos le pusieron Hitler por una mancha negra en la cara que recuerda el bigote del cepillo de dientes del líder nazi. Los gatos trepan sobre los cuerpos dormidos, mientras los soldados van y vienen durante la noche, turnándose para hacer unas cuantas horas de guardia.

El comandante, Kandalaksha, también toma un turno de servicio. “Nuestros ánimos están altos”, dijo. “Todos los hombres que luchan entienden que el mundo entero depende de Ucrania en este momento. Haremos lo que podamos”.

Un ingeniero eléctrico capacitado de Murmansk en el extremo norte de Rusia, el comandante se interesó en la política alrededor de 2008 o 2009 cuando vio un video del activista y político de la oposición Alexei Navalny. El segmento expuso la corrupción y la malversación de miles de millones de dólares de dinero estatal por parte del liderazgo ruso.

“Después de eso, entendí que todo este dinero se destinará al presidente y a personas de alto nivel”, dijo. “Comencé a hacer preguntas y me volví bastante activo. Comenzó a distribuir folletos y evadió los bloqueos de carreteras de la policía para participar en una gran manifestación de protesta en Moscú en el momento de las elecciones legislativas de 2011.

Pero pronto estuvo bajo el escrutinio del servicio secreto de Rusia. Trabajó en una planta hidroeléctrica pero sintió que su actividad política hizo que el liderazgo le negara un ascenso. “Querían que me fuera”, dijo.

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Encontró un trabajo en el sur de Rusia en 2013 y cuando comenzaron las protestas por la democracia en Ucrania, que finalmente llevaron a la destitución del presidente Viktor Yanukovych, comenzó a contemplar abandonar Rusia por completo. Los miembros de la familia se opusieron a su mudanza, pero lo entendieron, dijo.

Pidió que sus familiares no fueran identificados para su propia protección.

Dijo que no se arrepentía de irse. “Creo que nunca volveré”, dijo. “Me siento muy bien aquí. Estoy en casa.”

Es a la vez cínico y optimista sobre la posibilidad de un cambio en Rusia. Dijo que Putin había calculado que Occidente no se opondría a su ambición imperial.

“Su corazonada era que enfrentaría poca respuesta”, dijo. “Pero si luchas contra él, todo es posible”.

“Este es el momento en el que se van a resolver muchas cosas”, agregó.

No cree que un cambio de liderazgo cambiaría cualquier cosa. “Si Putin se va, el sistema se quedará”, él dijo. “Necesitamos cambiar el sistema”.

Dijo que estaba consternado por los recientes comentarios del exsecretario de Estado Henry Kissinger que sugerían que Ucrania cediera territorio en un posible acuerdo de paz con Rusia. Se interpretó que un editorial en The New York Times sugería lo mismo.

“Ese es un pensamiento horrendo”, dijo. “El mundo entero tiene que destruir el cáncer ruso. Es la quintaesencia del mal y debe ser derrotado por toda la humanidad”.

Dijo que el apoyo occidental a gran escala a Ucrania ayudaría a cambiar la mentalidad en Rusia, ya que la gente vería las mejoras y el desarrollo de las libertades. La juventud en Rusia ya entendió cuán injusto era su sistema, dijo.

“Espero que Rusia cambie y deje de ser como es ahora”, dijo. “No es que quiera que se destruya, pero espero que los rusos cambien de opinión”.

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