Un recordatorio de la Serie Mundial de que los primeros partidos empeoran el béisbol

PHOENIX – Joe Mantiply es probablemente un buen tipo y obviamente es una buena historia. Creció en la Virginia rural, más cerca de la frontera de Carolina del Norte que del bullicio de la civilización. Fui a Virginia Tech. Fue seleccionado en la ronda 28 cuando era junior, por lo que regresó a la escuela, lo que lo ayudó a ser seleccionado en la ronda 27 el año siguiente. Se perdió una temporada después de la cirugía Tommy John y finalmente encontró algo de estabilidad en las mayores en 2021, cuando tenía 30 años. Al año siguiente, se convirtió en una estrella.

Todo un paseo. Y no tenía por qué hacer que la pelota comenzara. Juego 4 de la Serie Mundial.

En el último año, la Major League Baseball ha implementado tantos cambios positivos que han hecho que los juegos sean palpablemente más atractivos. Eso culminó en los primeros tres juegos de esta Serie Mundial: uno regreso clásicouno reventón claro y uno asunto apretado y limpio.

Luego llegó el martes, cuando los Diamondbacks de Arizona, que necesitaban una victoria para igualar la serie y asegurarse de que regresara a Texas durante el fin de semana, enviaron a Mantiply al montículo para comenzar. O, mejor dicho, abrirse.

Esto no es una queja sobre lo que resultó, una goleada de 11-7 por parte de los Rangers de Texas que los coloca en la cúspide de su primer título de Serie Mundial con una ventaja de tres juegos a uno. Ciertamente no es nada en contra de Mantiply, un nativo de Danville, Virginia, de 32 años, quien es relevista de oficio, titular sólo cuando no hay otra opción.

Pero la aparición de Mantiply es un recordatorio de que a pesar de todos los pasos hacia adelante del béisbol -un reloj de lanzamiento que ha mejoró el ritmo de juegolímites a los movimientos de pickoff que han dramáticamente aumento de intentos de robo de bases y una prohibición de los cambios defensivos que ha restaurado la estética tradicional del juego: todavía queda mucho por hacer.

Los Diamondbacks, en su último juego importante de la temporada, expulsaron a un lanzador que había completado más de dos entradas. una vez en 37 apariciones en la temporada regular y playoffs este año. Eso está bien para Arizona, porque su trabajo el martes no era completar ni siquiera tres entradas. Fue para enfrentar a los primeros seis bateadores de Texas, lo cual hizo y fue eliminado.

Su trabajo consistía únicamente en pasar el testigo a Miguel Castro. Que Castro lo haya dejado caer (permitiendo una base por bolas, un sencillo y un triple de dos carreras de Marcus Semien) no es culpa de Mantiply. Sin embargo, es emblemático de los riesgos.

“Creo que el mayor desafío es que, a veces, cuando tienes un abridor y se siente bien, siento que puede aguantar eso durante las entradas”, dijo Mantiply. “En un juego de bullpen necesitas que todos estén concentrados y sintiéndose lo mejor posible”.

Los Diamondbacks no son el primer equipo en decidir que un juego de bullpen es la mejor manera de ganar un juego específico en un día determinado. Los Dodgers de Los Ángeles y los Rays de Tampa Bay emplearon esta estrategia en la Serie Mundial 2020. Los Bravos de Atlanta ganaron Juego 4 de la Serie Mundial 2021 después de permitir que su lanzador abridor enfrentara a cuatro bateadores. Bueno, Arizona incluso lo logró en la Serie de Campeonato de la Liga Nacional. Esto no tiene precedentes.

Para los clubes individuales, la estrategia es defendible. Su trabajo no es salvar el deporte. Es para ganar un juego. Pero para el deporte, es un flagelo.

“Si me preguntas, preferiría tener cinco abridores que trabajen siete u ocho entradas”, dijo el manager de los Rangers, Bruce Bochy. “Creo que cualquier gerente te diría eso”.

De hecho, lo harían. Así que alguna prueba de que esto no se trata sólo del Juego 4 de este año y realmente no se trata de Joe Mantiply: nada menos que el comisionado Rob Manfred. opinando sobre el tema a un grupo de periodistas incluso antes de que comenzara la Serie Mundial.

“Históricamente, los lanzadores abridores han sido algunas de las estrellas más importantes del juego”, dijo Manfred. “Y la forma en que se está utilizando el pitcheo en este momento ha causado una disminución de la calidad de estrella de algunos de nuestros abridores. … Creo que hay muchos fanáticos a quienes les apetece el cambio de ‘Veamos cuál es el enfrentamiento de lanzadores de hoy’ a ‘¿Quién es el abridor hoy?’ no ha sido positivo”.

Piense en la discusión en torno al enfrentamiento para el Juego 5: Zac Gallen de Arizona contra Nathan Eovaldi de Texas. Cualquiera de los dos, o ambos, podrían colaborar (e incluso completar) el séptimo. Los rumores, entonces, son más significativos e interesantes que preguntarse cómo manejaría Mantiply a Marcus Semien y Corey Seager de Texas, porque de todos modos solo iba a tener una oportunidad.

Ahí está el problema: incluso los Diamondbacks saben qué es más atractivo, pero ¿qué pueden hacer cuando no tienen una opción más atractiva? La preferencia es tener suficientes lanzadores abridores sanos y efectivos.

“Drysdale, Gibson, Koufax, Gooden, lo que sea”, dijo el manager de Arizona, Torey Lovullo, antes del Juego 4. “Empecemos ahí mismo. El pitcheo abridor es un bien escaso. Lo sabemos. Y si tienes armas de calidad, las usaremos.

“Simplemente sentimos que hay un equilibrio en el que podría haber una caída con algunos de los titulares que tenemos o que potencialmente podríamos usar aquí. Y creemos que el cambio, el emparejamiento, será una manera mucho mejor para nosotros de navegar a través de su alineación en esta época del año”.

Relacionado: A mediados de la tercera entrada, Lovullo había usado cuatro lanzadores para sacar nueve outs y permitir 10 carreras.

Ah, y el quinto lanzador: ese sería Ryne Nelson, quien inició 27 juegos para Arizona esta temporada. Su producción en una paliza: tres hits, seis ponches y una carrera en 5⅓ entradas. ¿Cómo habría sido eso del primero al sexto en comparación con el cuarto al noveno?

“No es nada tradicional si miras el béisbol a través de la lente de 2005, a través de la lente de 1995”, dijo Lovullo. “Pero creo que cuando tienes que hacer ajustes y ser creativo, esta es una de esas situaciones”.

Adolis García y Max Scherzer eliminados del roster de la Serie Mundial de los Rangers

Los lanzadores abridores en la temporada regular de 2023 promediaron 5,14 entradas lanzadas, frente a las 5,21 entradas del año anterior. Esta no es una línea recta sin interrupciones, pero la trayectoria es lo suficientemente obvia como para que MLB haya intentado poner barreras. Como las directivas se han vuelto reacias a enviar incluso a algunos abridores establecidos para enfrentar a una alineación contraria por tercera vez, y como las franquicias han fetichizado la velocidad y los lanzadores se han entrenado agresivamente para ello, MLB puso un límite a la cantidad de lanzadores que un equipo puede llevar: 13.

El cambio: insignificante. Los relevistas continúan ocupando un porcentaje más alto de entradas, y el papel del abridor, alguna vez tan prominente, se ha reducido aún más.

“No creo que haya tenido el efecto deseado”, dijo Manfred sobre el límite de la plantilla, y sonrió. “Hay algunos números menores que 13”.

También hay un límite a lo que se puede esperar de un cuerpo de lanzadores de 12 hombres. Pero al menos hay algún pensamiento potencialmente creativo en marcha.

Eso es lo que hizo que el deporte presentara un producto más atractivo de todos modos. El uso del reloj de lanzamiento de 15 segundos (20 segundos con corredores en base) ha llevado a una pregunta: ¿Cómo diablos soportamos el juego moderno sin él? Al ingresar a la Serie Mundial, el juego promedio de postemporada de 2023 duró 3 horas y 2 minutos, 20 minutos menos que el otoño pasado.

Desde principios de siglo, se habían celebrado 131 juegos de Serie Mundial antes de octubre de este año. Se jugaron exactamente 15 en menos de tres horas. ¿Estas series? El juego 2 duró 2:59. El tercer juego duró 2:51.

“Para ser honesto, me encanta el ritmo del juego en este momento”, dijo Bochy. “Disfruto cómo ha ido el béisbol en general durante la temporada. Es a lo que estoy acostumbrado”.

A lo que está acostumbrado el béisbol –a lo que ha estado acostumbrado durante generaciones– es a un lanzador abridor en la Serie Mundial cuyo trabajo era sacar tantos outs como fuera posible. El juego es mucho mejor que hace un año. Pero sería aún mejor si hubiera una manera de incentivar y enfatizar al lanzador abridor, no sólo en el transcurso de seis meses sino en octubre, cuando a un relevista oficial no se le debería entregar una pelota de béisbol con el logotipo de la Serie Mundial y decirle “Mira lo que puedes hacer contra los primeros seis muchachos”.

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