Una temporada navideña dividida por la inflación y las luchas económicas

Noviembre ha estado más ocupado de lo esperado en el Langham Hotel en Boston, ya que los viajeros de lujo reservan habitaciones en lujosas suites y celebran reuniones en salas de conferencias doradas. El brunch de Acción de Gracias de $ 135 por adulto en su restaurante interno se agotó hace semanas.

Al otro lado de la ciudad, en Dorchester, ha crecido la demanda de un tipo diferente de servicio de comidas. Catholic Charities está viendo a tantas familias en su despensa gratuita que Beth Chambers, vicepresidenta de necesidades básicas de Catholic Charities Boston, ha tenido que cerrar temprano algunos días y decirles a los clientes que regresen a primera hora de la mañana. En la gélida mañana del sábado anterior al Día de Acción de Gracias, los clientes que esperaban pavos gratis comenzaron a formar filas en la calle a las 4:30 am, más de cuatro horas antes de que abriera la despensa.

El contraste ilustra una división que se está extendiendo a través de la economía al revés de Estados Unidos casi tres años después de la pandemia. Muchos consumidores adinerados todavía están llenos de ahorros y les va bien financieramente, lo que refuerza las marcas de lujo y mantiene a algunos minoristas de alto nivel y compañías de viajes optimistas sobre la temporada navideña. Al mismo tiempo, los pobres de Estados Unidos se están quedando sin reservas de efectivo, luchando por mantenerse al día con los precios en aumento y enfrentando crecientes costos de endeudamiento si usan tarjetas de crédito o préstamos para llegar a fin de mes.

La situación subraya una realidad sombría de la era de la pandemia. La Reserva Federal está elevando las tasas de interés para encarecer los préstamos y moderar la demanda, con la esperanza de enfriar la economía y volver a controlar la inflación más rápida en décadas. Los banqueros centrales están tratando de manejar eso sin una recesión que deje a las familias sin trabajo. Pero el período de ajuste ya es doloroso para muchos estadounidenses, evidencia de que incluso si el banco central puede lograr el llamado “aterrizaje suave”, no se sentirá benigno para todos.

“Muchos de estos hogares se están moviendo hacia una mayor fragilidad que era la norma antes de la pandemia”, dijo Matthew Luzzetti, economista jefe para EE. UU. de Deutsche Bank.

A muchos hogares de clase trabajadora les fue bien en 2020 y 2021. Aunque perdieron sus empleos rápidamente al comienzo de la pandemia, la contratación se recuperó rápidamente, el crecimiento de los salarios ha sido fuerte y los cheques de ayuda gubernamentales repetidos ayudaron a las familias a acumular ahorros.

Pero después de 18 meses de rápida inflación de precios, parte de la cual fue impulsada por la demanda impulsada por estímulos, los pobres están agotando esos colchones. Las familias estadounidenses todavía tenían alrededor de $ 1.7 billones en ahorros en exceso (ahorros adicionales acumulados durante la pandemia) a mediados de este año, según estimaciones de la Fed, pero alrededor de $ 1.35 billones estaban en manos de la mitad superior de los asalariados y solo $ 350 mil millones en la mitad inferior.

Al mismo tiempo, los precios subieron un 7,7 por ciento en el año hasta octubre, mucho más rápido que el ritmo normal de aproximadamente el 2 por ciento antes de la pandemia. A medida que los ahorros se han agotado y las necesidades como la reparación de automóviles, los alimentos y la vivienda se vuelven cada vez más caras, muchas personas en los vecindarios de bajos ingresos han comenzado a recurrir a las tarjetas de crédito para sostener sus gastos. Los saldos de ese grupo ahora están por encima de los niveles de 2019, según muestra una investigación de la Fed de Nueva York. Algunos están luchando por mantenerse al día.

“Con el costo de los alimentos, el costo explosivo de los huevos, la gente tiene que acudir más a nosotros”, dijo la Sra. Chambers of Catholic Charities, explicando que otros precios en aumento, incluido el alquiler, están intensificando la lucha. El lugar planeó entregar 1,000 pavos y 600 tarjetas de regalo para pavos, en su distribución navideña, junto con bolsas de maíz con crema enlatado, salsa de arándanos y otras comidas del Día de Acción de Gracias.

Tina Obadiaru, de 42 años, estuvo entre los que hicieron fila para comprar un pavo el sábado. Madre de siete hijos, trabaja a tiempo completo cuidando a los residentes en un hogar grupal, pero no es suficiente para llegar a fin de mes para ella y su familia, especialmente después de que el mes pasado su renta en Dorchester subió de $2,000 a $2,500.

“Va a ser muy difícil”, dijo.

La carga desproporcionada que la inflación impone a los pobres es una de las razones por las que los funcionarios de la Fed se esfuerzan por controlar rápidamente los aumentos de precios. Los banqueros centrales elevaron las tasas de interés de casi cero a principios de este año a casi el 4 por ciento y han señalado que habrá más por venir.

Pero es probable que el proceso de reducción de la inflación también perjudique a las personas de bajos ingresos. Las políticas de la Fed funcionan en parte al encarecer los préstamos para sostener el consumo, lo que hace que la demanda disminuya y eventualmente obliga a los vendedores a cobrar menos. Los aumentos de tarifas también ralentizan el mercado laboral, enfriando el crecimiento de los salarios y posiblemente incluso costando puestos de trabajo.

Eso significa que el sólido mercado laboral que ha impulsado a la clase trabajadora en este momento difícil, que ha hecho subir los salarios en particular en los trabajos peor pagados, incluidos el ocio y la hospitalidad y el transporte, pronto podría resquebrajarse. De hecho, los funcionarios de la Fed están atentos a una desaceleración en el gasto y ganancias salariales como señal de que sus políticas están funcionando.

“Si bien las tasas de interés más altas, el crecimiento más lento y las condiciones del mercado laboral más suaves reducirán la inflación, también traerán algo de dolor a los hogares y las empresas”, dijo Jerome H. Powell, presidente de la Fed, en una conferencia clave de la Fed en agosto. “Estos son los costos desafortunados de reducir la inflación”.

Los banqueros centrales creen que una medida de dolor hoy es mejor que lo que sucedería si se permitiera que la inflación continuara sin control. Si las personas y las empresas empiezan a esperar aumentos de precios rápidos y actúan en consecuencia (pidiendo grandes aumentos, instituyendo aumentos de precios grandes y frecuentes), la inflación podría arraigarse en la economía. Entonces se necesitaría una respuesta política más punitiva para controlarlo, una que podría aumentar aún más el desempleo.

Pero la evidencia que se acumula en toda la economía subraya que es probable que la desaceleración que la Fed ha estado diseñando, por necesaria que sea, se sienta diferente en los diferentes grupos de ingresos.

El gasto del consumidor en general hasta ahora ha sido resistente a los movimientos de tasas de la Fed. Los datos de ventas minoristas se moderaron notablemente a principios de año, pero recientemente se recuperaron. Los gastos de consumo personal no se están expandiendo a un ritmo vertiginoso, pero continúan creciendo.

Sin embargo, debajo de esos números agregados, parece estar ocurriendo un cambio incipiente, uno que destaca la creciente brecha en la comodidad económica entre ricos y pobres. Los datos de tarjetas de crédito del Bank of America sugieren que los hogares de ingresos altos y medios han reemplazado a los hogares de ingresos más bajos para impulsar el crecimiento del consumo en los últimos meses. Los compradores más pobres contribuyeron con una quinta parte del crecimiento del gasto discrecional en octubre, en comparación con las dos quintas partes del año anterior.

“Es probable que esto se deba a que los grupos de bajos ingresos son los más afectados negativamente por el aumento de los precios; también han visto la mayor reducción de los ahorros bancarios”, escribieron los economistas del Bank of America Institute en una nota del 10 de noviembre.

Incluso si los pobres sienten la presión de los precios elevados y las tasas de interés más altas y retroceden, los economistas señalaron que la salud económica continua entre los consumidores más ricos podría mantener fuerte la demanda en áreas donde las personas más ricas tienden a gastar su dinero, incluidos servicios como viajes y hoteles.

En el Langham, un hotel recientemente renovado en un edificio centenario que originalmente sirvió como el Banco de la Reserva Federal de Boston, hay poco que sugiera una desaceleración inminente en el gasto.

En “The Fed”, el bar del hotel nombrado en un guiño a la herencia del edificio, los cantineros están ocupados todas las noches de la semana sirviendo cócteles con nombres como “Trust Fund Baby” y “Apple Butter Me Up” (ambos $16). Cuando los huéspedes regresan de hacer compras en la cercana calle Newbury, dijo la directora gerente del hotel, Michele Grosso, sus brazos están llenos de bolsas. Él ve el hecho de que el brunch de Acción de Gracias se agotó tan rápido como un emblema de la demanda continua.

“Si la gente se retirara, todavía estaríamos promocionando”, dijo sobre la comida familiar de tres platos. “En cambio, tenemos una lista de espera”.

La división del consumo que se desarrolla en Boston también es clara a nivel nacional, y se hace eco a través de las llamadas de ganancias corporativas. American Express agregó clientes para tarjetas de platino y oro a un ritmo récord en los Estados Unidos el último trimestre, por ejemplo, ya que informó una “gran demanda” de productos premium basados ​​​​en tarifas.

“Mientras estamos sentados aquí hoy, no vemos cambios en los comportamientos de gasto de nuestros clientes”, dijo a los inversionistas Stephen J. Squeri, director ejecutivo de la compañía, durante una llamada de ganancias el mes pasado.

Sin embargo, las empresas que atienden a más consumidores de bajos ingresos están reportando un marcado retroceso.

“Este año, muchos consumidores han confiado en pedir prestado o echar mano de sus ahorros para administrar sus presupuestos semanales”, dijo Brian Cornell, director ejecutivo de Target, en una llamada de ganancias el 16 de noviembre. “Pero para muchos consumidores, esas opciones están comenzando agotarse Como resultado, nuestros huéspedes están mostrando una creciente sensibilidad al precio, cada vez más enfocados y receptivos a las promociones y más reacios a comprar a precio completo”.

La división hace que sea difícil adivinar qué sucederá a continuación con el gasto y la inflación. Algunos economistas creen que el regreso de la sensibilidad a los precios entre los consumidores de bajos ingresos será suficiente para ayudar a que los costos generales se moderen, allanando el camino para una desaceleración notable en 2023.

“Se obtiene más actividad promocional y las empresas comienzan a competir por la participación de mercado”, dijo Julia Coronado, fundadora de MacroPolicy Perspectives.

Pero otros advierten que, incluso si los muy pobres están luchando, puede que no sea suficiente para reducir significativamente el gasto y los precios.

Muchas familias pagaron los saldos de sus tarjetas de crédito durante la pandemia y eso ahora se está revirtiendo, a pesar de las altas tasas de las tarjetas de crédito. El préstamo podría ayudar a algunos hogares a mantener su consumo por un tiempo, especialmente junto con fuertes ganancias de empleo y la caída reciente de los precios de la gasolina, dijo Neil Dutta, jefe de economía de EE. UU. en Renaissance Macro.

Mientras el mundo espera para ver si la Fed puede desacelerar la economía lo suficiente como para controlar la inflación sin forzar al país a una recesión total, los que vienen a Caridades Católicas en Boston ilustran por qué hay tanto en juego. Aunque muchos tienen trabajo, se han visto afectados por meses de rápidos aumentos de precios y ahora enfrentan un futuro incierto.

“Antes de la pandemia, pensábamos en casos”, dijo la Sra. Chambers, refiriéndose a la cantidad de alimentos necesarios para satisfacer las necesidades locales. “Ahora pensamos solo en palets”.

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