Vea a la NASA probar su nuevo cohete lunar gigante SLS

El jueves, el nuevo gran cohete de la NASA, el Space Launch System, hará un segundo intento para no ir a ninguna parte.

Esta prueba, llamada fuego caliente, es un paso crucial para el cohete, que ha estado en desarrollo durante más de una década. Los cuatro motores en la etapa de refuerzo se encenderán y funcionarán al ritmo de lo que harían durante un lanzamiento real a la órbita, pero mientras se mantienen firmemente presionados en la Tierra.

La primera vez que la NASA intentó esta prueba de fuego caliente en enero, los motores cobraron vida. Pero en lugar de disparar durante ocho minutos, la computadora del cohete apagó los motores después de solo un minuto.

Los ingenieros decidieron que necesitaban una renovación, y hoy es el día para eso.

Actualmente, el cohete está programado para encender sus motores a las 3 pm hora del este del jueves. La NASA tiene una ventana de dos horas durante la cual puede intentar el fuego de prueba.

La prueba se transmitirá en vivo por la televisión de la NASA, y la cobertura comenzará unos 30 minutos antes de que se encienda el cohete.

Pero este tiempo de prueba podría cambiarse. Durante el último evento de prueba de fuego en enero, la agencia adelantó brevemente su tiempo de prueba, diciendo que se estaba adelantando a lo programado, antes de retrasar la operación más tarde en el día.

El Space Launch System es el equivalente del siglo XXI al Saturno 5 que llevó a los astronautas de la NASA a la Luna en las décadas de 1960 y 1970. Aunque hay muchos otros cohetes disponibles en la actualidad, son demasiado pequeños para lanzar naves espaciales que puedan llevar personas a la luna. Una posible excepción es el Falcon Heavy de SpaceX, pero una misión lunar humana requeriría dos lanzamientos separados que transporten piezas que luego se acoplarían en el espacio o se dirigirían por separado a la luna.

El Falcon Heavy puede elevar hasta 64 toneladas métricas a la órbita terrestre baja. La versión inicial del SLS es un poco más poderosa, capaz de levantar 70 toneladas métricas, y las versiones futuras del cohete podrán elevar hasta 130 toneladas métricas, más que los cohetes que llevaron a los astronautas del Apolo a la luna.

Aunque el Sistema de Lanzamiento Espacial será costoso (hasta $ 2 mil millones por lanzamiento para un cohete que se puede usar solo una vez), el Congreso le ha brindado un firme apoyo financiero hasta ahora. Los partidarios sostienen que es importante que el gobierno posea y opere su propio y poderoso cohete espacial, y las partes del sistema son construidas por empresas de todo el país, lo que distribuye los beneficios económicos a muchos estados y distritos del Congreso.

El Space Launch System es un componente clave para Artemis, el programa para llevar a los astronautas de la NASA de regreso a la luna en los próximos años. Aunque el ex presidente Donald J. Trump se comprometió a hacer el viaje a fines de 2024, pocos esperaban que la NASA realmente cumpliera con ese cronograma, incluso antes de que el presidente Biden fuera elegido.

Durante una prueba completa de ocho minutos, los cuatro motores generarán más de dos millones de libras de empuje. Pero los funcionarios de la NASA dicen que necesitan que la prueba se ejecute solo al menos cuatro minutos para generar los datos que desean. Los motores también harán más que disparar durante la prueba, realizando una variedad de actividades como estrangular el empuje hacia arriba y hacia abajo y girar la dirección de las boquillas.

La etapa de refuerzo, la NASA lo llama la etapa central, está montada en un banco de pruebas gigante en el Centro Espacial Stennis en Mississippi. El mismo banco de pruebas se utilizó en la década de 1960 para probar las primeras etapas del Saturno 5. La estructura también se utilizó durante el desarrollo de los transbordadores espaciales.

Debido al tamaño de la etapa central del Space Launch System, más de 200 pies de alto y 27.6 pies de ancho, el banco de pruebas se ha modificado con una superestructura de acero adicional.

Los motores de la etapa central del SLS no son nuevos, pero son los que utilizaron los transbordadores espaciales. Este hardware usado y volado por el espacio se renovó y actualizó para su uso en el nuevo cohete.

Los motores se apagaron temprano, después de solo 67 segundos, y como resultado, la NASA decidió que quería recopilar más datos para verificar que el cohete funcionaría correctamente durante un lanzamiento real.

Debido a que la misma etapa central se lanzará sin astronautas a bordo a finales de este año, los ingenieros debían asegurarse de que la prueba del jueves no dañara esta sección del cohete. Como resultado, establecieron algunos parámetros como “conservadores” que detendrían la prueba si algo no estaba bien. Eso ocurrió con la unidad de potencia que gira la boquilla en uno de los motores, aunque los funcionarios dijeron que no habría causado ningún problema durante un lanzamiento real.

Un segundo error, que indica un “fallo de un componente importante” en un motor diferente, no estaba relacionado y no habría provocado que la prueba se detuviera o planteado un problema durante el lanzamiento. Debido a este defecto, se reemplazó un equipo electrónico defectuoso.

Los ingenieros confían en que solucionaron los problemas desde el primer paso, pero podrían producirse otros fallos.

El peor de los casos sería si un mal funcionamiento provocara la destrucción del amplificador. Eso agregaría años de retraso al programa y renovaría los pedidos para que la NASA considere alternativas.

Si la prueba tiene éxito, la etapa central será empacada y enviada en barcaza al Centro Espacial Kennedy en Florida. Allí, él y otras piezas del cohete, incluidos dos propulsores de cohetes con correa, una segunda etapa y la cápsula de la tripulación Orion, se armarán para la misión Artemis 1. (En la mitología griega, Artemisa es la hermana de Apolo, y los funcionarios de la NASA han dicho repetidamente que uno de los próximos astronautas en pisar la luna será una mujer).

Será una misión sin astronautas a bordo. El lanzamiento llevará el módulo Orion, así como una variedad de pequeños CubeSats, en un rumbo a la luna. La cápsula orbitará la luna varias veces, al igual que en la misión Apolo 8 de la NASA, antes de regresar a la Tierra y caer en un aterrizaje de agua.

El éxito de esa misión podría preparar el escenario para el primer vuelo de un astronauta en Orión y eventualmente resultar en un aterrizaje en la luna.

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