Willie Lee Morrow, peluquero que popularizó el estilo afro, muere a los 82 años

Willie Lee Morrow, un hijo de aparceros de Alabama que construyó un imperio comercial en torno a los productos para el cuidado del cabello dirigidos a los consumidores afroamericanos, entre ellos un peine diseñado para trabajar con los estilos naturales que explotaron en popularidad en la década de 1960, una herramienta que él llamó Afro Tease. , pero que llegó a ser conocido como el afro pick— murió el 22 de junio en su casa de San Diego. Tenía 82 años.

Su hija Cheryl Morrow dijo que la causa fue neumonía.

El Sr. Morrow ya era un peluquero exitoso en el lado este de San Diego cuando un amigo de la familia, Robert Bell, entró en su tienda en 1962. El Sr. Bell acababa de regresar de estudiar en Nigeria y le trajo un regalo al Sr. Morrow: un peine de madera tradicional, con púas largas y rígidas bien separadas, destinado a desenredar el cabello rizado.

El Sr. Morrow nunca había visto algo así, pero no podría haber aterrizado en sus manos en mejor momento. Durante generaciones, muchas personas negras habían visto su cabello naturalmente rizado como una desventaja, y lo recortaban cerca del cuero cabelludo o lo alisaban, a menudo usando químicos dolorosamente cáusticos para hacerlo.

Pero el movimiento por los derechos civiles produjo una generación de jóvenes negros deseosos de afirmar su libertad de la estética opresiva. El cabello natural se estaba convirtiendo tanto en una declaración política como en una elección de estilo, una expresión física del espíritu emergente del Black Power.

El reventón, más tarde conocido como afro, se convirtió en el estilo dominante. Pero presentó un nuevo desafío para los peluqueros como el Sr. Morrow.

“El afro tomó a todos con la guardia baja”, le dijo a la revista Ebony en 1970. “Incluso los peluqueros y esteticistas negros en Estados Unidos fueron sorprendidos sin el conocimiento y el deseo de peinar un estilo afro decente”.

Un innovador empedernido, el Sr. Morrow pasó años trabajando en su diseño de púas, al principio fabricando púas de madera en la parte trasera de su tienda antes de aterrizar en una versión de plástico que podría producirse en masa. Eventualmente, tenía siete modelos, uno de ellos un accesorio para secador de pelo, y vendía alrededor de 12,000 púas por semana.

Basado en su creciente reputación, el Departamento de Defensa lo contrató en 1969 para capacitar a sus miles de peluqueros y esteticistas para trabajar con cabello negro.

“Hasta hace poco tiempo, la persona negra estaba acomplejada por su cabello rizado y rizado”, dijo a The New York Times en 1971. “Él o ella gastaría una fortuna tratando de quitarse el rizo. Eso facilitó las cosas para los militares. Simplemente pasarían las tijeras de cerca sobre la cabeza de un negro, sin ningún problema”.

Durante los siguientes años, el Sr. Morrow recorrió decenas de miles de millas visitando bases en Asia, Europa y los Estados Unidos, impartiendo talleres a peluqueros militares y civiles locales. Afirmó que era la persona más joven en registrar un millón de millas en Delta Air Lines.

Por supuesto, no todos querían un afro, incluso en el apogeo de la era Black Power, por lo que, junto con la selección, desarrolló docenas de otros productos para el cuidado del cabello, muchos de ellos tratamientos para alisar y suavizar que eran más suaves que los productos químicos convencionales que se usaban en ese momento. .

A mediados de la década de 1970, tenía un producto llamado Tomorrow Curl, que comenzó a despegar en 1977 cuando cambió el nombre a California Curl. Daba al cabello de sus clientes un aspecto suave y brillante y, al igual que la púa, era fácil de usar.

Una vez más, su momento fue perfecto. El afro estaba perdiendo popularidad y los jóvenes buscaban un nuevo estilo. Pero cuando el Sr. Morrow decidió comercializar su producto exclusivamente para profesionales del cuidado del cabello, otras compañías se mudaron. Jheri Redding, otra peluquera de California, reformuló un producto que ya tenía en el mercado para el cabello blanco y lo vendió directamente a los consumidores negros.

En la década de 1980, el estilo de cabello más popular entre los jóvenes afroamericanos era el rizo Jheri, llamado así por su popularizador, si no por su inventor.

Willie Lee Morrow nació el 9 de octubre de 1939 en Eutaw, Alabama, un pueblo agrícola al suroeste de Birmingham. Sus padres, Hollie y Olean (Jordan) Morrow, eran aparceros y su padre vendía whisky de contrabando.

Junto con su hija Cheryl, le sobreviven su esposa, Gloria (Lacy) Morrow, y otra hija, Angela Morrow. Un hijo, Todd, murió antes que él.

Uno de ocho hijos, Willie comenzó a trabajar a una edad temprana. Más tarde dijo que una vez que se dio cuenta de que solo los mejores estudiantes de la escuela tenían una oportunidad de ingresar a la universidad, decidió buscar otra forma de salir de la pobreza y pronto aterrizó en la peluquería. Comenzó a cortar cabello cuando tenía 13 años.

Se mudó a San Diego en 1959, parte de una ola de sureños negros atraídos por el clima cálido del sur de California y la promesa de abundantes trabajos.

Asistió a la escuela de barbería, se unió a un salón y, cuando su dueño decidió jubilarse, lo compró por $5,000. Pronto se convirtió en la piedra angular de la vida negra en San Diego, y el Sr. Morrow era el barbero elegido por los atletas profesionales, los políticos de California, los músicos y las estrellas de cine.

“La primera vez que me corté el pelo fui a esa barbería y descubrí que era toda una cultura, donde la gente se reía, hablaba, hablaba de política, hablaba de temas sociales, hablaba de la vida”, Starla Lewis, profesora emérita de Black estudios en San Diego Mesa College, dijo en una entrevista telefónica. “Fue una comunidad durante muchas, muchas décadas”.

El Sr. Morrow escribió más de una docena de libros, la mayoría de ellos manuales como “Los principios para cortar y peinar el cabello negro” (1966), así como una historia, “400 años sin peine” (1973), que trazó la historia del cuidado del cabello negro desde África a través de la esclavitud hasta el presente.

El Sr. Morrow luego se diversificó en los medios. Fundó la primera estación de radio centrada en los negros de San Diego en 1979 y un periódico, The San Diego Monitor, en 1986. Hizo la mayoría de sus productos al lado de su salón, después de expandirse para ocupar casi toda la cuadra, y empleó a algunos 200 personas Un pico afro de 10 pies se destacaba en el frente.

Con el tiempo, le entregó la mayor parte de su negocio a su hija Cheryl, aunque siguió viniendo a trabajar casi todos los días, si no para cortar el cabello, para dedicarse a su laboratorio, siempre en busca de nuevas ideas.

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